專欄 第一次坦界大戰

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第一次坦界大戰

曾幾何時,擺爛拼狀元已經成為重建球隊的最快方式?費城七六人連續幾年的出清戰力囤積選秀權,然後戰績一塌糊塗,本季的紐約尼克早早讓「甜瓜」Melo Anthony 進廠保養,洛杉磯湖人更常被影射為了那記被保護的選秀權,Byron Scott 教練刻意擺爛,關鍵時刻做出讓人匪夷所思的調度...

然而回顧起這些「坦克大戰」,不得不回頭看看 30 多年前的「第一次坦界大戰」。

那是發生在休士頓火箭、克里夫蘭騎士、印第安那溜馬三隊間的爐主爭奪戰....


三十多年前的 1982 年夏天,才在兩年前一舉藉著 MVP Moses Malone 的籃下威力殺入總冠軍戰的火箭,卻陷入了無法負擔天王中鋒 Malone 漫天喊價、要脅轉隊的抉擇中。而往北看向 NCAA 的維吉尼亞大學,打從 19 歲就長到 7 呎 4 吋的超級長人 Ralph Sampson 已經大四了,號稱是天王中鋒世代的最新傳承者,主打中鋒卻擁有後衛的靈巧與技術,也有柔順的手感,甚至早在 1981 年就有許多球隊私下遊說他提前棄學參與選秀。一年後的 1983 年選秀會上,無庸置疑的擁有頭個順位的球隊將擁有 Sampson 的加盟,但這個順位是得由東西區最爛的兩支球隊靠著一枚銅板決定。

在火箭一夫當關的 Moses Malone

這是當年的選秀老規則:東西區墊底的球隊,透過猜銅板正反面,來決定誰擁有第一順位,而猜錯的能擁有榜眼籤。

環顧 1981-82 球季,東區最爛的球隊是只有 15 勝 67 敗的騎士,還落後倒數第二的紐約尼克 19 場勝差!騎士老闆 Ted Stepien 自從 1980 年入主克里夫蘭後,騎士這三年來打破了費城七六人在 1971 至 74 年間締造的聯盟最爛三年戰績紀錄,Stepien 又胡亂花錢簽下大而冗長的合約,更不斷的販售未來的選秀權卻換不回來可以為球隊增進戰力的好手,忽然間,負債高達 1300 萬的騎士直到 1987 年都沒有首輪籤了,而騎士 1983 年的首輪籤在各種交易中,已經輾轉落入了火箭手中。

** 1981-82 球季的騎士,登錄了 23 位球員,換了四個教練。

這讓剛換了新老闆 Charlie Thomas 的火箭隊開始有了個念頭:只要我在西區最爛,騎士看樣子還是墊底的命,那麼無論硬幣怎麼猜,Sampson 都只能來到休士頓。


火箭的「坦克」之路沒有任何猶豫,他們立馬將 Moses Malone 交易到了費城,只換回防守老將 Caldwell Jones 與七六人的首輪選秀權(但費城的戰績,注定使得這選秀順位很後頭)。火箭根本不在意得到 Malone 的七六人如虎添翼,最終費城豪取 65 勝並奪下 1983 年的 NBA 總冠軍,因為對火箭而言,1983 年的目標不是季後賽的第一名,而是要成為選秀會上的第一名。

火箭為了加強「競爭度」,在當打之年的主力前鋒 Robert Reid 因個人因素退休之際,火箭卻完全不在意三號位的強度,任由鋒線替補主力 Mike Dunleavy 跟 Bill Willoughby 成為自由球員離開,只隨便弄來雜魚浪人球員 James Bailey 與 Wally Walkers 墊檔。但卻又出高價競逐自由球員 Cliff Robinson,只因為他是火箭心目中的「好搭檔」騎士的主力球員,火箭總裁兼總管 Ray Patterson 也坦承這個出價是「為了讓騎士墊底」。雖然之後騎士跟進價碼,留住了 Robinson,但火箭的意圖卻是不言自明。火箭整個夏天比較積極的補強也只有交易來 James Bailey,那還是開季後 11 月 10 日的事呢。即便兩年前曾率隊殺入冠軍戰的教練 Del Harris 表示:「打從一開始我們就希望能夠獲得 Ralph Sampson 或是這種等級的球員來打造球隊,但我們從不會說:『來輸球吧!』但如果在今年獲得些可以幫上大忙的球員,那反而可能犧牲未來。」而總裁 Patterson 也指示 Harris 這就是他僅有的人手了,要他盡其所能的處理好這盤菜色。

Harris 得在有限的資源下打好每一場比賽

「我們打的每場比賽,」總裁 Patterson 說:「情感上我想要贏,但邏輯上得承受輸球,這一切都是為了明年。」不過 Patterson 的想法讓許多人無法認同。「Ray Patterson 今年毫無作為,除了在會議上講講話,」一位 NBA 的總管說:「他把球隊就這樣丟給那些老球員。」但只要能夠西區墊底就幾乎可以拿下狀元籤的火箭,陣中就充斥著稚嫩菜鳥、浪人雜魚,雖然還有 Elvin Hayes、Calvin Murphy、Billy Paultz、Jones 等資深老將,但也步入生涯黃昏,火箭就義無反顧的以這樣的陣容展開了 82-83 球季。


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