專欄 忘記怎麼投球的男人─Steve Blass

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想像一下,你擁有著一份穩定的工作。在專業上,經過幾年的打磨,已經到了業界前端的程度,也開始受到普遍的認可。突然間一覺醒來,你發現你好像忘掉了,原本熟練到不能再熟練的技能。即使再怎麼練習,再怎麼調整,都找不回原本的感覺,只能黯然從業界退休。這不是什麼連續劇的情節,而是真實發生的場景。

Yips這個詞來自於高爾夫,指的是運動員突然間失去了原本熟練動作的控制,因而使球員在球場上的成績大幅衰退。這樣的情形廣泛地出現在各種職業運動當中,棒球當然也不例外。一般而言,棒球場上的Yips,又叫做Steve Blass's disease,多被翻譯為投球失憶症,意指投手完全失去控球,或野手突然間失去傳球準星的情況。得過這種「病」的人很多,像是大家熟悉的郭泓志,或是前紅雀隊的Rick Ankiel,都是這幾年有名的例子。但是被當作這項「疾病」代名詞的Steve Blass,卻很少人知道他的經歷。今天就要來說說,這位一夜間忘記怎麼投球的男人的故事。

Rick Ankiel 因為Yips而被迫棄投從打

Yips延伸閱讀由郭泓志談Yips 【聽說】舉球失憶症?

1942年,Steve Blass出生在康乃狄克州的一個小村鎮。他的爸爸,Bob Blass,是當地知名的業餘投手,或許在耳濡目染之下,小Blass也對於棒球有很濃厚的興趣。他經常一個人在自己家的屋頂,用一顆網球開始打起假想的比賽,而其中一支球隊,一定是印地安人隊。「我是死忠的印地安人球迷。1954年他們拿下111勝的那個賽季,我拚了命地蒐集報紙上每一場印地安人隊比賽的計分表。我對整支球隊都如數家珍,不只是明星球員,連板凳球員都是。」Blass回憶道。

很幸運的,上天給了Blass不錯的體能條件,讓他在學生時代成為了多棲運動員。高中時代,他入選了全州的籃球第二隊,他也會打美式足球。但他真正厲害的,還是一直都很喜歡的棒球。高三的時候,他曾投出兩場無安打比賽,到了高四的時候,他又多投了三場no-no。在他畢業之後,他心愛的印地安人曾打算簽下他,但在權衡之後,Blass決定加入條件更優渥的海盜隊,開始他的職業生涯。

在小聯盟的幾年打磨,讓Blass逐漸成為一位成熟的投手。他並不是一個靠球速吃飯的傢伙,速球大概在90英里左右而已。真正厲害的,是他的滑球,他喜歡把滑球控在右打者的外角,靠著橫移與控球,這招讓在小聯盟大殺四方。經過四年練級之後,1964年他首次登上大聯盟。在經歷一場救援出賽後,5月18日,他首次先發出賽,對上道奇隊,對方派出未來的名人堂投手Don Drysdale。結果他毫無懼色,完投九局只失兩分拿下勝投。這一年,他的成績是5勝8負,ERA是尚可的4.04。或許是認為他還有進步的空間,所以Blass隔年又再次回到小聯盟練級,一直到1966年才穩定留在大聯盟。

在海盜Blass逐漸變成一位值得信賴的投手

1968年是Blass生涯第一個高峰,這年他成為了隊上的王牌,投出了18勝6敗,ERA2.12的好表現。在賽季中,他曾連續九場先發都拿下勝投,更曾連三場投出完封勝。在這18場勝投裡,當年8月31日的比賽是最特別的。那場比賽,Blass先解決掉了首名打者後,就到左外野去防守,為的是要讓已經在隊上效力十五年的老將Roy Face,可以追平投手為單一球隊出賽場次紀錄。在解決下位打者之後,Blass回到了投手丘,終結了比賽。那晚之後,Face就被交易到老虎隊,這奇特的夜晚也成為他身穿海盜球衣的絕唱。

1960年代表現並不突出的海盜隊,在70年代開始大放異彩。在打線上,他們有Roberto Clemente,Willie Stargell兩位名人堂球員,板凳上還有另一位名人堂成員,海盜1960年世界冠軍的功臣Bill Mazeroski。先發輪值則有Blass與Dock Ellis兩位王牌,加上Bob Veale, Luke Walker等好手。終結者則由Dave Giusti擔綱。1971年他們以97勝的成績拿下國東冠軍,並橫掃巨人打進世界大賽,對手是金鶯隊。在0-2落後的危機下,Blass在第三場領銜先發,完投九局只失一分拿下勝利。第七場決戰,Blass再度受命先發,這次他再度完投九局,幫助海盜拿下睽違十一年的冠軍。雖然FMVP由系列賽打擊率.414的Clemente拿下,但賽後金鷹總教練Earl Weaver說道:「Clemente的表現非常好,完全沒有問題。但要不是有Blass,今天拋彩帶的會是我們。」從這句話可以聽出,即使不是FMVP,但這兩場完投勝對於海盜拿下冠軍有多麼地重要。


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