專欄 三週後,印城小馬的情況是déjà vu還是處在五里霧

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印第安納波利斯小馬隊在開季二連敗後,終於在上週對同區對手田納西泰坦時開胡,但也可說是在驚濤駭浪之中贏球,勉強存活了下來。對於整季只有16場比賽的NFL球季,開季三連敗又不見任何起色的話,想要靠剩餘的13場比賽逆勢闖進季後賽,難度不可謂不大。

幸好,原本在美國聯會南區被看好的小馬隊,上週終於贏了,這是四分衛Andrew Luck加入球隊之後,繼去年開季二連敗才取勝,今年再次遭遇同樣狀況,這似曾相識的戰果,對小馬隊本季的未來究竟是好預兆還是沒幫助呢?就讓我們來檢視一下球季開打至今小馬隊的表現吧。

首先,進入聯盟第四季,前三季年年有進步的小馬隊四分衛Andrew Luck,本季前三場比賽的傳球成功率、平均推進碼數和QB rating明顯都尚未有正常水準的發揮,而且三場比賽就有7次傳球被攔截。但是這樣的成績不能全然歸咎於Luck的個人能力,而是從上季就經常為人所詬病的小馬隊進攻線成員們(offensive line,他們的問題比較大。他們的保護不力、阻擋潰堤,讓Luck已經承受本季四分衛最多次被撂倒在地(knockdowns)的記錄,而且從去年至今已經失誤達28次。此外,孱弱的進攻線也難以幫跑鋒開路,連帶使得對方的二線防守可以專心看住自己的接球員就好。

Andrew Luck被數名防守球員擒殺倒地 (圖片來源:www.zimbio.com)

總教練Chuck Pagano其實也知道球隊去年的問題,只是季後簽來的老將Todd Herremans看來顛峰已過,Lance Louis不知道是否已從左膝十字韌帶的傷勢裡完全康復。因此,上面兩位沒發揮的情形,Pagano只得在二連敗後變換進攻陣線,由Jack Mewhort和Hugh Thornton擔綱先發左右哨鋒(Guard),Joe Reitz則接替原來本季交付給Mewhort的右絆鋒(right tackle)位置。上一場這樣的變陣看來有收到成效,尤其是在第四節的時候,讓Luck能用時間換取空間,帶球隊反敗為勝,老將跑鋒Frank Gore也繳出來到小馬隊後最佳的表現。只是Thornton上一場比賽四次的拉人(holding)犯規,Pagano可能還是得想想辦法。

小馬隊總教練Chuck Pagano (圖片來源:www.zimbio.com)

其次,談到小馬隊的防守組,雖然帳面上的防守成績看似還是只在聯盟的中段班而已,但是體質已改善很多,尤其是跑防的能力。加上在2014年找來安全衛Mike Adams和中線衛D’Qwell Jackson後,製造對手失誤,進而奪回球權的機率便增加許多,而且他們兩人在去年也雙雙入選全明星。只是主力防守球員除了另一位明星角衛Vontae Davis較年輕外,大多數都在30歲以上,儘管經驗會較豐富,但體能則要調配得宜,不然進攻組討不到便宜導致防守組一直來回場上疲於奔命的話,小馬很容易大比分落敗。上一場若不是進攻組在第四節回神,加上Dwight Lowery的那個攔截,否則被達陣四次的小馬很有可能還是輸球的一方。

Dwight Lowery對泰坦單場兩次攔截 (圖片來源:www.zimbio.com)

最後,不得不提到小馬特別隊的kicker,現役球員總得分最高、踢進最多field goal的Adam Vinatieri,開季至今的射門成功率居然是0%,雖然只有兩次嘗試,但有一次是僅29碼的射門距離,結果球卻碰到門柱彈出。幸好,Vinatieri的加踢分成功率目前一樣維持100%,上一場對泰坦的五次嘗試全進。而且其實本季的加踢分開球位置還往後移了13碼,約是33碼的踢球距離,所以應該不用擔心Vinatieri寶刀是否已老的問題,關鍵時刻需要特別隊時,Pagano還是會讓這位身經百戰的43歲老將,上一季甫創下生涯最佳射門成功率的明星kicker上場扭轉局勢的。

Adam Vinatieri 射門不進露出沮喪神情(圖片來源:www.zimbio.com)

總結來說,小馬隊進攻線的問題和其所導致的戰績表現真的是déjà vu!Luck加盟球隊後連三季都是11勝5敗,每年都闖進季後賽,而且越闖越後面,所以今年絕對有更大的野心。然而,總教練Pagano和總管Ryan Grigson在季前選秀時產生的芥蒂、Luck因屢遭衝撞而受輕傷的肩膀、跑陣和防守的老將們每場比賽的體力值等等,諸多因素都讓人如墮五里霧中,看不清小馬內部現時的情況。真的多虧上一場第四節的表現,將籠罩整隊的迷霧稍稍吹散。

媒體報導第四週週日Luck仍會上場出戰美洲虎,屆時如果進攻鋒線把拋傳口袋築好,只要給Luck多幾秒冷靜判斷的時間,再加上年輕就是本錢的手臂以及搭配愈來愈純熟的外接員T. Y. Hilton和Moncrief等人,應該可以戰勝同區相對較弱的美洲虎隊,並藉此積累出氣勢。

因此,即便目前美聯南區四隊都是一勝二敗,不過小馬隊與Luck從2012年以來,對陣同區球隊的優勢非常明顯(17勝2敗)。之後的賽程雖然還會遇到愛國者、野馬、獵鷹等其他區實力較佳的隊伍,但同區對手今年看來除了泰坦隊的實力有增強外,另兩隊不進則退,最終可能一樣落居印城小馬之下。小馬今年要進季後賽或許仍舊沒問題,但能走多遠就要看新陣容球季中的整合成效囉。


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九小折

體育節目重度成癮者,體育台是我的鬧鐘、午茶和消夜。心中的經典是龍象大戰,無論是CPBL還是CBA;現在,台灣的足球熱和回歸的NFL轉播,讓心中的運動熱血再次沸騰!

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