專欄 天生打者!「落磯山神」的大學傳說

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對於不看美式足球的棒球迷(就像我)來說,Peyton Manning依舊是個如雷貫耳的名字。這個偉大的四分衛,從2012年效力丹佛野馬隊以來,他和科羅拉多落磯隊當家一壘手Todd Helton,堪稱是科羅拉多州及丹佛市的兩大職業運動代表人物。事實上,這兩個人從大學時期就是好朋友了。


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R.A. Dickey心目中「最厲害的球員」

Helton一直是我最喜歡的打者之一,不過前陣子看了R.A. Dickey的自傳「不死的蝴蝶」之後,我又再一次體會Helton驚人的運動天賦。

出生於田納西州的Knoxville,Helton就讀當地高中Central High School時期就是棒球與美式足球兩棲明星,高三那年他打出.655打擊率和12支全壘打,被Baseball America選入全美第一隊,另外擔任四分衛累計傳球多達2,772碼。

高三畢業前,Helton在1992年選秀會第二輪(全部第55順位)被聖地牙哥教士隊選上,但他放棄進軍職棒的機會和大約45萬美元的簽約金,選擇就讀當地的田納西大學,這樣才能延續棒球和美式足球兩棲運動員生涯。

至於R.A. Dickey則是在1993年秋天進入田納西大學就讀。在Dickey自傳中寫道,他「到校後不久,就見識到生平最厲害的球員之一,他的名字叫Todd Helton」。


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Helton到底有多厲害?話說Dickey大一上學期練球的棒球場,就在美式足球場下方,而Helton則待在美式足球場練球。有一天Helton在練習空檔走了過來,穿著橘色美式足球上衣和特製的釘鞋,手上拎著頭盔。

Helton問棒球隊教練「可以讓我揮個幾棒嗎?」,教練們表示沒問題,他就放下頭盔,抓起一根木棒,走進擋球網中,連暖身都沒有。他不愛鋁棒而偏好傳統木棒,第二次揮棒,便將球遠遠擊出右外野全打牆外。


Dickey看得瞠目結舌,不過Helton也只淡淡地說「還不錯,謝謝」,就拿起頭盔,轉身回去練足球。

特別引用書中這段,是希望讀者也能感受跟我一樣的震撼:一個大學美式足球員利用練球空檔,興之所至來到棒球場,拎著頭盔,全身美式足球的標準配備。他隨手抓了一根木棒(還不是他慣用的),不用暖身,第二次揮棒就是全壘打,這真的很像在看小說中的情節,不過卻是真的。



大學美式足球生涯的陰錯陽差

Helton在1991年獲選田納西州的「足球先生」,但他在大學的美式足球生涯並不順遂,也幸好如此,我們才能見證「洛磯山神」後來的輝煌棒球生涯。

Helton在大學前兩年擔任Heath Shuler的替補四分衛,原本他計畫若大三時還是只能擔任Shuler的替補,他將放棄美式足球,專心打棒球。結果Shuler提前進入NFL,但教練團選擇大五生Jerry Colquitt接任先發四分衛,Helton還是當替補。


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不過開季後機會來了,Colquitt在對UCLA的比賽中重傷膝蓋,球季報銷,Helton接替四分衛的位置,從0:18的絕對落後,追到比賽結束只以21:23小輸兩分,他完成14次傳球,傳球碼數達165碼,包括1次達陣、1次攔截。之後他又帶領球隊以41:23大勝喬治亞大學,他在13次傳球成功9次,傳球碼數達110碼,包括1次達陣。

不過就在接任先發四分衛三個星期後,Helton撞傷膝蓋,他的位置被一個叫Peyton Manning的小鬼取代。Helton知道棒球才是他的未來,反正大家看到Manning的絕技後,他也沒機會回去了。

田納西大學美式足球隊教練Phillip Fulmer在Helton受傷時非常緊張,他形容這是他「教練生涯最驚悚的時刻之一」,因為所有人都知道Helton的未來在棒球,他不能再錯失下一個第一輪選秀的機會。最後他就在1995年選秀會以第一輪第8順位被落磯選上,展開後來長達17年、通算打擊三圍.313/.414/.539的職棒生涯。


無極限的天才打者

至於這個被Dickey譽為「生平最厲害球員之一」的Helton,他在大學時期的棒球數據果然非常驚人。大二那年他入選全美明星隊,打擊率.355、打點80分,是東南聯盟打點王,還以中繼投手身分連續47.2局無失分;大三那年的打擊率則高達.407,全壘打(20)、打點(92)、得分(86)、二壘安打(27)、安打(105)、保送(61)、長打率(.775)、上壘率(.522)都是聯盟之冠,同時還是聯盟防禦率王(1.66),戰績8勝2敗、12次救援成功。

這是個什麼樣的天才啊!

Helton一直就是這樣一個天分洋溢的棒球明星,他和Peyton Manning也變成好朋友。從小是紅雀迷、高中擔任游擊手的Manning後來多次到訪落磯主場,一起參加打擊練習、練接內野滾地球。2012年4月29日在他到訪落磯期間,Helton就以這支代打滿貫砲歡迎這個好朋友:



看看Manning有多high:
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隔(2013)年Helton以39歲之齡在落磯宣布退休,雖然最後一年打擊率只有.249,OPS只有.738,但他依舊有能力在9月25日的最後一場主場(Coors Field)比賽打出全壘打:


不過一個有趣的小插曲是,注意到了嗎?當時的投手是效力於波士頓紅襪的Jake Peavy,而Peavy過去就有「前科」了。2007年Barry Bonds在巨人主場AT&T Park的生涯最後一個打數,面對的投手就是Peavy,他刻意餵了一顆不難打的球被Bonds打得老遠。賽後Peavy承認:「我和Bonds是麻吉,我想在這個老球場幫他留下最後的回憶」,只是這一球還是在全壘打牆前被接殺。

同樣的情況,Helton生涯最後一場主場比賽的全壘打,是不是也來自Peavy的溫馨大放送?不得而知。不過這個偉大的一壘手,隔年成為洛磯隊史上第一個球衣背號退休的球員,而他那完美的揮棒,也會是當代棒球迷非常美好的回憶。


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