專欄 打擊天才的致命武器:『楓木球棒』製作過程揭密

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今年3月4日老虎對洋基的春訓熱身賽,當Miguel Cabrera夯出三分全壘打--也是他今年熱身賽首轟(影片如下)時,觀眾席上有一個人馬上發了一封簡訊給Miggy。



「Miggy!三分全壘打!」(Miggy--3-run jack!)

發這封簡訊的人當然不是一般球迷,他和Miggy有著極為密切的關係,但Miggy卻不一定記得起他是誰。

這個人是Miggy球棒的製造者,Alfred Maione(下圖),他是「原創楓木球棒公司」(Original Maple Bat Corporation)的「職業產品部門」主管。


Todd Korol / Toronto Star

目前大約有30家木棒廠商在競爭大聯盟球棒的這塊大餅。而「原創楓木球棒公司」正如其名,他們是全世界最早做出楓木球棒的公司。



楓木球棒的緣起

「原創楓木球棒公司」出產的楓木球棒,在口語上常被稱為“Sam Bat”,這是以公司創始人Sam Holman來命名,因為Holman正是大約二十年前將楓木球棒引進大聯盟的先驅者。

Holman原本是渥太華藝術中心的舞台工作人員,有一天,一位擔任大聯盟球探的朋友向他抱怨白樺木球棒太容易斷裂,這讓他想到楓木材質的密度更高、更堅硬、更耐用,也給了他用楓木製造球棒的靈感。Holman開玩笑說:
「我知道我不可能種出更好的白樺木,
所以我就想要用別的材質來試試看。」


就是這樣的靈感,讓過去橫掃大聯盟超過百年的白樺木球棒,演變成今天有四分之三的打者都改用楓木球棒。

至於大聯盟第一個使用楓木球棒的打者,則是效力於加拿大球隊--多倫多藍鳥--的強打Joe Carter。Carter曾經在1997年偷偷將楓木球棒帶進比賽中使用過一場,後來被大聯盟官方明文禁止。


Todd Korol / Toronto Star

雖然偷渡失敗,但Joe Carter對楓木球棒的卓越貢獻主要是在以下兩方面:
1.
他是第一個試用楓木球棒、並提供諸多改進建議給Holman的大聯盟打者,Holman形容Carter「就像一個賽車選手,總是能發現車子的問題」。我們不難想像,對於沒有打過職棒或從事球棒製造相關工作的Holman來說,如果沒有經驗豐富的Carter在一開始如此熱忱地提供回饋,很可能今天我們連什麼是楓木球棒都沒聽過。
2.
Joe Carter在隔(1998)年--也是他大聯盟生涯的最後一年--曾經短暫效力過舊金山巨人,成為Barry Bonds的隊友,就是他把楓木球棒介紹給Bonds的。當Bonds在2001年以單季73支全壘打締造大聯盟新紀錄之後,楓木球棒一夕之間成為大聯盟打者之間炙手可熱的新武器。

但你能想像嗎?當時Bonds不可思議地打出一支又一支的全壘打,他所使用的球棒,其實是Holman在自家車庫手工製造出來的。

Bonds一直到2007年退休為止都使用楓木球棒。為了感謝楓木球棒對他職棒生涯所做出的巨大貢獻,Bonds在退休前一年還拿了4萬美金給Holman,聊表感激與支持之意。



楓木球棒的製作過程

早期Holman在自家車庫孤獨地製作楓木球棒時,他是買整根原木加以裁切後,放進真空爐乾燥,而如今這段最初始的程序已經外包給其他廠商了。因此現在送到工廠的都是已經裁切成圓柱狀(長度36或37英吋、直徑2.78英吋)並做了乾燥處理,濕度等級大約只有8%。

「原創楓木球棒公司」買的是等級最高的楓木,所擷取的木材至少離地面10英呎高,目的是確保木材本身是最筆直的。裁切下來的圓柱大約介於4.9至6英鎊,但在運到工廠之後會重新秤重,而且測量的最小單位只有千分之一盎司,可見他們對精準度的超高要求。

在這些圓柱進到製程之前,Maione會先用肉眼加以過濾,只有等級最高、也就是筆直度最高的楓木,才能拿來製作職棒選手的球棒。楓木本身的品質和木材上的紋路是否筆直,一直是製程中最重要的部分,目的除了確保球棒的水準之外,也是為了符合大聯盟官方的要求(此部分詳如後述)。

經過篩選後的木材將被放到木材仿形機(wood tracer machine)之中,不用幾分鐘的時間,球棒的原形就被塑造出來了。值得注意的是,雖然塑形的過程絕大部分透過機器雕刻來完成,但細部的修正,包含球棒各部位的規格以及表面的光滑度,都需要訓練有素的專家以手和眼嚴格審視。以Miggy的球棒為例,必須有專家在生產線上檢查球棒規格是否符合Miggy要求的棒頭直徑2.55英吋、握把直徑0.93英吋。


Todd Korol / Toronto Star

在切除多餘的木材之後,球棒半成品再次被放上電子磅秤,「32.3盎司!完美!」但這樣還不夠,師傅們在接下來砂磨打光的過程中必須將球棒重量控制在32盎司,這還得考慮球棒上漆之後可能再增加幾公克的重量。Maione說:
「我們努力將球棒重量精確度要求到以公克為單位,
雖然難度很高,
但球員一定會感謝我們的。」


在砂磨打光、讓球棒表面更加光滑之後,下一關將是「墨漬測試」(ink-dot test)。這就是前面提到、必須符合大聯盟官方要求的測試項目。這項檢查的遠因是在Bonds用楓木球棒打破單季全壘打紀錄之後,許多球棒製造商紛紛仿效改做楓木球棒,而在大聯盟充斥各種木材紋理不夠筆直、品質低劣不耐用的楓木球棒之後,幾次斷棒事件造成場上球員、乃至於球迷受傷。為此大聯盟官方要求每一支楓木球棒都必須通過這項測試。

然而這項新增的要求,對「原創楓木球棒公司」其實一點都不難,因為事實上這就是他們原本的製程之一,大聯盟官方只是將這項檢查程序拿去要求其他廠商比照辦理罷了。至於「墨漬測試」的方法很簡單,就是滴一滴墨水在球棒握把往上12英吋處,墨水馬上會沿著球棒表面的紋路擴散,檢查人員必須使用量角器和放大鏡檢查球棒紋路斜度不超過3度。以Miggy專用球棒的製造過程為例,記者採訪當天所製作的三支球棒只有兩支通過「墨漬測試」,剩下不合格的這一支一樣會完成後續上漆等作業,但會另外用來作為慈善拍賣或簽名贈品,不能在比賽中使用。

通過「墨漬測試」的球棒,將以砂輪機再磨光後送油漆室上漆,以Miggy的球棒為例,他慣用的是原木色握把、黑色棒頭;最後,再次經過乾燥及防潮處理、並在棒頭用雷射雕刻球員姓名和型號後,每五支球棒將被包裝成一捆,送到春訓基地供球員使用。



楓木球棒炸裂傷人,驚悚的一幕

同樣是球棒,為什麼白樺木球棒在受到外力破壞時會斷裂、折斷,但楓木球棒卻是碎片炸裂亂飛,導致時有傳出場上球員、甚至場邊球迷受傷的新聞?



2010年在馬林魚主場比賽的這一幕(影片如上),一直讓我印象深刻。小熊捕手Welington Castillo打出斷棒的場地規則二壘安打,三壘跑者Tyler Colvin跑回本壘得分原本是輕鬆愉快的。當現場主播看到他表情痛楚,右手撫胸,一時還不明所以,重播畫面卻顯示斷棒的碎片直直插在Colvin的左胸。

驚悚的一幕。

事實上根據統計,楓木球棒和其他球棒斷裂的機率相差不大,但因為楓木球棒斷裂時會分成數截碎片, 飛出去的斷棒或碎片都有高度危險性。

TSNA曾報導,2008年開始,大聯盟與球員工會組成安全小組,針對這個問題進行討論與研究,並商請美國農業部林務局林產實驗所與其他專家做測試與評估。大聯盟負責勞資關係的副總裁Dan Halem表示,2008年最後兩個半月超過2,200根斷棒,以及2009年球季的所有斷棒,都被分類收集起來並加以研究。

大聯盟後來公布了規範木棒紋理素質的參考準則,斷棒數量因此減少約三成。除了禁用部分楓木棒之外,大聯盟將修改所有球棒的規則,棒身最粗的的部分,最大直徑將從2.75英吋縮小到2.61英吋,而握把最細的部分,最小直徑也將增加約0.02英吋。

雖然球棒和握把尺寸改變會影響打者揮棒的球感,但在維護安全的大前提下,仍然有其必要性。



對於球棒製作的要求,最難搞的是誰?

介紹完楓木球棒繁瑣的製作過程之後,猜猜哪個大聯盟球員才是對球棒要求最龜毛的奧客?

答案不是Bonds或Miggy。Bonds的小費一出手就是4萬美元(笑),至於Miggy,他的球棒規格已經七年沒變更過了。至於第一名的奧客你一定想不到,是那個不修邊幅、不拘小節的Manny Ramirez!

為什麼?

某些球員的習慣是會一再改變自己球棒的規格,Manny也是如此,但他的問題在於:他會從早到晚反覆打電話給Maione,要求他在新球棒上面做各種小改變,例如微調棒頭的尺寸,或是在握把增加個幾公克的重量。Maione回憶說:
「Manny的每一通電話都會用同一句話結尾,
他會說:
『寶貝!你一定要給我最好的楓木哦!』」


結論:看到這麼可愛的Manny,就算他的要求再龜毛,身為「寶貝」應該也很難拒絕吧 XD



楓木球棒的傳承

雖說楓木球棒已成為大聯盟的主流,但若要說到近期改用楓木球棒而打擊大爆發的打者,還是要從馬林魚打擊教練、傳奇球星Barry Bonds的兩大門徒開始說起。


pinterest.com

去年此時才被降級到3A的Marcell Ozuna,一年後能成為國聯明星隊的先發打者,靠的就是Bonds的棒子。

今年開季前21場比賽只有.218/.282/.372的Ozo,自從4月30日向打擊教練Bonds借了一支他球員時代的楓木球棒上場之後,從這一天開始到5月16日為止連16場安打,打擊三圍高達.415/.441/.708。這種Bonds等級的數據,與其說是球棒的傳承,倒不如說是被Bonds附身還比較貼切  http://s.pixfs.net/f.pixnet.net/images/emotions/tounge_smile.gif

至於五月初開始陷入生涯打擊最低潮的Giancarlo Stanton,他在5月7日至6月12日期間打擊三圍只有.112/.202/.204,對,你真的沒看錯!而且你知道他在這27場比賽(98個打數)被三振幾次?47次!

Bonds球員時代用的是「原創楓木球棒公司」2K1型號的楓木球棒,後來被Ozo改造成2K2型號的球棒(下圖):

sambat.com

六月中旬Stanton拿Ozo的球棒來試用之後,很快就走出低潮,他在之後的19場比賽打擊率3成、8支全壘打、19分打點,還包括明星賽前的5戰5轟,當然,接下來就是大家都知道的全壘打大賽61轟的空前紀錄。從此Stanton也有了自己專屬型號的楓木球棒(下圖):

sambat.com
 


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