專欄 エース:王牌完全体--田中將大(上)

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(來源:www.asahi.com)

引言

盛夏的甲子園,日本高中球兒揮灑青春汗水的究極企盼,最終僅容兩強相爭。

2006年最後的最後,投手丘上站的是風靡全國、相貌清秀,身著白亮制服的早實王牌--「手帕王子」齋藤佑樹。連同前一天15局激戰,盃賽期間已投出超過900球的他,只需再解決一人便能無悔青春,而打擊區頭戴黑色頭盔的對手,名喚田中將大

儘管同為投手的田中兩天下來亦力投20局,且腹瀉到近乎虛脫,需仰賴點滴補充養分才能出賽,但齋藤旋風勢不可當,非但田中去年制霸甲子園的150公里火球早已成明日黃花,三連霸氣勢也被齋藤的應援聲浪吞沒。「好像我們扮演的是大反派似的。」帶領田中的總教練香田譽士史如是說。

人們期待的正義終獲勝利,田中面對偏高速球掄棒吞K,在熱血滿點的慶功畫面裡留下落寞的不甘身影。殊不知,更绚爛的大舞台,此刻正為他緩緩升起簾幕…

神話開端

邁入創隊第9年,歷經挾帶海嘯、核能危機的311大地震,2013年的樂天金鷲終於替東北地區帶來再起的希望。日本一冠軍戰第七役,8局結束樂天仍領先巨人軍3分。攻守換場後,隨著饒舌樂團「放克猴寶貝」的中板鋼琴前奏自擴音器悠揚放送,飄著細雨的宮城球場霎時陷入瘋狂,所有焦點集中在昨天才以160球完投敗、小跑步豋場的田中將大身上!

「我畢生經歷過、唯一能相比的只有在2013年經典賽,日本辛苦擊敗台灣隊的那一刻。」日本時報記者柯斯瑞(Jason Coskrey)如此形容田中登板時,宮城球場內彷彿連遠在東京的巨人主場都能聽見的驚人嘈雜聲響。

(來源:gozzip.jp)

不像許多刻意栽培兒子成為棒球選手的日本父母,屬於投手田中的棒球故事開端,單純只是個偶然

小一時因為和弟弟到棒球場觀看同學練習,因此被教練詢問是否想打球。回家商量後,田中父母深覺這是個讓兒子多交朋友的好方法,於是同意他加入軟式少棒隊,就這樣,田中在並未受到特別期待的情形下打起棒球。由於隊上有更高壯的小球員擔任投手,因此臂力強勁的他以蹲捕為主,雖然教練兩度動念要田中轉戰投手丘,卻都因緣際會未能如願。

進入國中後,在球隊教練鼓勵下田中逐漸轉任投手,畢業前更遠赴北海道,爭取當時在球界仍無名氣的駒澤大學附設苫小牧高中的體育獎學金。儘管該校不主動招收外地學生,但田中優秀的投打能力讓他們欣然收下這份天上掉下的大禮。神奇的是入學首年,苫小牧高中便展開夏季甲子園二連霸的偉業,高二那年晉升王牌的田中更在決賽最後一球飆出傲視甲子園史上高二生最快的150公里速球,立馬晉身全國名人。

(來源:dot.asahi.com)

高三雖因身體不適,在夏季甲子園拚到最後一刻才輸給齋藤佑樹所屬的早稻田實業高中,但由於齋藤選擇念大學,田中反倒成為2006年日職選秀的大物新人。在日本火腿鬥士、歐力士、海灣之星和樂天等4支球隊同時第一指名下,最後由樂天抽中交涉權並以重金網羅,才18歲就展開職棒生涯。

雖然首年便打破一堆紀錄且奪下新人王,20歲起更是輕鬆宰制聯盟,可惜樂天始終無緣日本一大賽。就在2012年球季結束、田中正式向球團表明隔年季後將離隊挑戰大聯盟後,彷彿特地歡送田中似的,令人囋嘆連連、舉世注目的「不敗神話」好戲正式開鑼。

(來源:dot.asahi.com)

9月13日,隨著田中以開季21連勝打破日職紀錄,他的跨季25連勝也超越曾於明星賽連續三振包括魯斯(Babe Ruth)、賈里格(Lou Gehrig)等6位名人堂打者的赫伯(Carl Hubbell)於1937年寫下的大聯盟紀錄,全年連同季後賽更創下跨季30連勝的驚人佳績。雖然在日本一大賽第六戰力投160球吞敗中斷連勝,但隔天於關門戰九局登板救援、燃盡鬥志率樂天奪冠的華麗演出卻堪稱日職年度經典瞬間。最後田中以24勝0敗、1.27防禦率的超猛成績暫時替日職球涯劃下完美休止符,而等在眼前的,則是來自最高野球殿堂--大聯盟的挑戰與呼喚。

名人堂強投Carl Hubbell(來源:Britannica.com)

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正義鷹大俠

正義鷹大俠,MLB歷史考古者、奉行棒球玩樂主義的寫手,有幸曾走訪7座MLB、2座日職球場。目前於「美國職棒雜誌」撰寫「棒球名人堂」、「闇黑英雄傳」、「球場大玩家」等專欄,並經營「正義鷹大俠的棒球樂園」部落格及同名facebook粉絲團。

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