專欄 澳洲網球的巨人:Rod Laver

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今年1/29的澳網男單決賽,網壇大師Roger Federer在中央球場Rod Laver Arena,花了五盤三小時的時間,擊敗老對手蠻牛Rafael Nadal,睽違四年半再次捧起大滿貫金盃。當Nadal最後一次挑戰失敗後,全場皆為Federer歡呼喝采,而他自己也流下了喜悅的淚水。在頒獎典禮時,Federer從一位神采奕奕的老先生手上,接過了冠軍獎盃。這對Federer來說意義重大,因為這位老先生雖然身材並不起眼,但在50年前,他是網壇中的難以撼動的巨人,更是Federer兒時的偶像。他是Rod Laver,這座球場的命名對象,史上最偉大的網球員之一。

 

澳洲是傳統網球強國,出現過無數網壇傳奇,而Rod Laver或許因為身處這樣的環境下,也決定以網球作為他的志業。1938年出生的他,小時候身材非常瘦小,即使到成年,也不過5呎8吋(173公分)高、150磅(67公斤)重而已。因為如此,他被當時澳洲台維斯杯隊長Harry Hopman戲稱為"Rocket"火箭人,故意顯出其身材上的不起眼。但看過訓練之後,Hopman也了解到,這位比所有人都更努力的小夥子,未來將會比其他更高大的選手有前途。

 

 

雖然身高並不高,但左手持拍的Laver打法上還是傳統的發球上網,而除此之外,他的底線抽球帶有強烈的上旋,雖然過去也有選手有如此的特色,但他或許激發了70年代如Bjorn Borg、Guillermo Vilas這些上旋抽球打法的風氣。如此全面的打法,讓當時英國BBC網球播報員Dan Maskell形容他的技術"毫無缺點"。1956年他開始參加四大賽,隔年他拿下澳網與美網青少年組冠軍。1959年溫網,是他第一次向全世界展現才華的時候,那屆賽會他打入單打、雙打、混雙三項賽事的決賽,在混雙賽事上拿下了生涯第一座大滿貫。隔年在自家的澳網,他拿下第一座四大賽冠軍,從此之後,Laver的生涯就真的如綽號火箭一般扶搖直上,沒有再墜落下來過。

 

1962年,是Laver職業生涯的一個頂點。這一年他一共奪下仍是男子網球紀錄的22座冠軍,更重要的是,他成為1938年美國的Don Budge以來,第一個完成四大賽年度大滿貫的選手。場地速度較慢的法網是他打得最辛苦的賽事,從八強賽開始連打三場五盤大戰,八強賽一度還面臨賽末點,不過最後決賽還是擊敗同胞Roy Emerson,拿下法網第一座冠軍。這一年Laver幾乎橫掃了所有的冠軍,也讓他在年底為澳洲隊拿下台維斯杯冠軍之後,決定轉入職業網壇。

 

那個年代的網球生態與當今完全不同,業餘選手與職業選手涇渭分明。當時四大賽與其他大型的比賽,只有業餘選手可以參加,同時沒有任何獎金,只補助球員車馬費而已。如果想要獲得獎金,那麼就得成為職業選手,並參加專門為職業選手舉辦的賽事。當時職業網壇也有三個重要的賽事:職業大滿貫。分別是美國職網賽、法國職網賽,以及溫布利職網賽。而其他的賽事有些則如同拳擊賽一般,安排職業選手互相對打。而轉入職業網賽之後,從此就無法再參加業餘賽事。

 

當時的職業網壇,許多名將冠蓋雲集。美國名將Pancho Gonzalez剛剛結束職業網壇的宰制,另一位澳洲球手Ken Rosewall成為最強的職業選手,除此之外,還有Lew Hoad、Andres Gimeno等好手。Laver一開始也花了一些時間適應職業網壇的生態,但很快地,他也成為職業網壇當中極為可怕的勢力。1964年他拿下第一座職業滿貫賽,也是從這一年開始,Laver開始了他在職業網壇的統治。1967年他完成了職業大滿貫,只有他與Rosewall曾經完成這項成就,更只有他一人完成了大滿貫與職業大滿貫。生涯至此,Laver在業餘以及職業網賽,都證明自己是當今最強的選手。

 

同胞Ken Rosewall是Laver職業賽中最大的對手

 

就在這個時候,網球生態又有了大變化。從1968年開始,原先只開放給業餘選手的賽事,開始開放給職業選手參加,這標誌著開放年代的開始,也意味著Laver可以再次參加四大賽。他年他旋即在溫布頓拿下冠軍,並在隔年第二度完成年度大滿貫,成為史上唯二(與Roy Emerson)完成雙圈大滿貫的選手。不過接下來由於當時職業網球協會間的紛爭,限制了Laver參加大滿貫的次數。等到1972年ATP成立,職業協會趨於穩定時,Laver已經未能再衝擊大滿貫金盃了。不過在巡迴賽上,他繼續維持競爭力直到1976年退休。綜計他退休時,一共拿下11座大滿貫、8座職業大滿貫、同時完成大滿貫與職業大滿貫,以及網壇紀錄的200座冠軍頭銜。這樣輝煌的成績,加上在網壇長達近10年的統治,讓他足以被稱為是史上最偉大的網球員,或許沒有之一。

 

1981年,Laver被選入網球名人堂,四年之後,他被選入澳洲運動名人堂。1998年7月,當他正受到ESPN採訪時中風,所幸經過治療之後恢復情況良好,沒有造成太嚴重的後遺症。2000年,為了表彰Laver的網球貢獻,墨爾本公園的中央球場被命名為Rod Laver球場。目前他定居在美國加州,不過依然時常前往觀賞大滿貫賽事,並多次回到家鄉,為澳網男單冠軍頒發獎盃,今年也是如此。希望Rod Laver可以繼續保持健康,讓世人可以繼續仰望這位,澳洲網壇的巨人。

 

 


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台北海碩盃自2007年舉辦首屆起,至今來到第十屆,從室外移到小巨蛋、從ITF升級到WTA,海碩盃與球迷共同成長,一路上充滿感謝。

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