專欄 海外歸來成流行?砂礫裡的珍珠 Brandon Paul

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名人堂 阿怪 | 2017/12/02

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如今的籃球世界正蓬勃發展,這項迅速成長的運動,讓世界更多好手紛紛投入,也使得充滿天份的籃球好手一把抓。NBA 的球員來自世界六大洲,而籃球強國美國所出產的球員幾乎遍佈世界各國的職業籃賽,然而過往只要遠渡重洋到海外掏金的球員,常常就消失在 NBA 各球隊的視察範圍內,再怎麼做好球探與情蒐的球團,都很難持續的聯繫觀察這些在海外的球員,這也使得這些離開美國的球員,很難有機會再重返挑戰 NBA,也因此過往有許多球員寧願棲身美國當地的次級聯賽、或是領著低薪在發展聯盟打球。只是,這些當時沒能躋身 NBA 的球員,往往都是在離開大學、前往海外後,才更為成熟、才將球技開發的更為完全,有時候並非每個選擇踏入職業籃壇的菜鳥們都已經準備好登上世界最高籃球殿堂,是有不少天才,然而更多的是平凡的球員,而當他們成熟後,卻再也進入不了 NBA 球團的雷達範圍...

不過,這些情況正急速地改變中,離開美國遠赴海外,就難以找到重返 NBA 的機會?如今已經不是如此。

「你得從年齡角度來觀察這些,並沒有太多球員能在 19 歲的當下就立足 NBA,能辦到的球員,通常都是非常特別的。」一位 NBA 的球探如此表示。「即便 21、22 歲了,也是很少數的球員才能夠在一支強隊中立即做出貢獻。然而,同樣的這些球員一到 25、26 歲後,他們場上場下都更為成熟,這個年齡層會有更多 NBA 等級球員,並散佈在世界各地。」

本季有七位來自歐洲的自由球員加入 NBA。Ekpe Udoh(爵士)與 Milos Teodosic(快艇)都已經 30 歲了,兩人都在歐洲打出名堂、建立功績、被視作歐洲頂尖球星。其他五位,則符合上述所稱的 25 歲上下,在海外的磨練讓他們成功打入 NBA 球隊的目光之中,分別為馬刺的 Brandon Paul、賽爾蒂克的 Daniel Theis 與 Shane Larkin、鵜鶘的 Darius Miller 與太陽的 Mike James。他們目前都有著稱職的表現,在球季首月都能夠為新東家做出貢獻。

除了都來自海外,這五位球員球風與位置各有不同,Paul 與 Miller 是側翼球員,Larkin 與 James 則是控衛,Theis 身為長人大個子。而他們所屬的球隊處境也大相徑庭,賽爾蒂克與馬刺是聯盟的模範球隊,擁有優秀主帥;而鵜鶘則是另一番光景,過去三年他們來來去去 48 位球員,現在仍在找尋圍繞在主將 Anthony Davis 身邊的最佳綠葉;而太陽則是剛剛交易掉他們的明星主控,並在首週就火速開除掉總教練。而來自歐洲的這些傢伙老早就習慣瞬息萬變的環境,他們早學會了如何快速地融入新球隊新環境。

「我在三大洲打過三個不同的職業聯盟,他們都各有不同,有不同的節奏、不同的規則,你得習慣這些差異。」Brandon Paul 在幾週前於達拉斯客場作戰賽前的練球中,如此表示,他是擅長於海外掏金的馬刺今夏的最新力作。

馬刺過往最知名的培育新秀與人才模式,就是海外放養,長年擁有優異戰績因而使得選秀順位過於後段,這裡順位選來的球員不會是即戰力,無法為爭冠做出立即貢獻、很難擠入輪替(因此馬刺也常利用他們的發展聯盟系統),於是選秀會上馬刺更常選擇海外的年輕球員,手握其簽約權,然後讓其在海外繼續打球、繼續成長。像是 2014 年奪冠時的巴西籍先發中鋒 Tiago Splitter 就是馬刺 2007 年首輪的低順位選秀,直到 2010-11 賽季(26歲)才終於成功登陸聖城。但已經在歐洲多有經驗、打出名號的 Splitter,也在 2012-13 球季開始站穩馬刺先發中鋒,連續參與了黑衫軍兩次挑戰冠軍的爭冠旅程。

的確,對於籃球員而言,經驗是非常重要的因素。而經驗,也能幫助一個球員快速地適應融入 NBA 聯盟。

球員生涯的黃金期,通常位於 25-30 歲間,這個狹小的年齡區間裡,他們的籃球知識已有充分成長,而體能則還未開始消退。而 NBA 球隊想要打造球隊的主要麻煩在於,在這個年齡層、打出名號的 NBA 球員都價值不斐。如果球隊超過薪資上限,或是只能給出接近底薪的合約,他們的選擇變得極其有限:初入聯盟的年輕球員或是生涯遲暮的老將。他們得碰點運氣,才能找到價格實惠的稱職球員,要嘛是退化得比預期慢的老傢伙,不然就是個成長超乎預期的年輕球員。然而,從歐洲找尋新血,成為一個新的途徑,25 歲上下、在海外歷練過幾年,似乎能夠兼顧籃球智商與體能條件。

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