專欄 戰鬥小子:John Starks

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名人堂 Run Run Hu | 2018/02/06

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籃球之神 Michael Jordan 很少當人家的背景,只有幾次例外,John Starks 就是其中之一。1993 年季後賽,Starks 在 Horace Grant 跟 Jordan 的嚴密防守下,從底線飛身躍起,以泰山壓頂之勢灌籃得分,這一不灌不僅振奮尼克士氣,全場觀眾為之沸騰,也讓對手公牛看得目瞪口呆。

Starks 在奧克拉荷馬州的黑人貧民窟長大,在充滿毒品、犯罪與暴力的地方,他就像多數黑人一樣,家庭不健全讓他誤入歧途,吸毒、販毒、偷車等壞事他都做過,19歲那年就因吸食大麻遭到退學,最後入獄。

出獄後他決定洗心革面,重新回學校念書,進入奧克拉荷馬州立大學就讀,這時遇到他生命中的貴人Leonard Hamilton。Starks 因為前科累累,所以先前球隊的教練都不願意讓他上場比賽,但 Hamilton卻願意給他表現的機會,讓他發揮籃球的天分。有了籃球之後,Starks 就能專心在球場上,也有了奮鬥的目標,使他不再沉浸毒品跟酒精的世界。

「每當我疏離籃球時,從前那些酗酒、抽菸的可怕習慣又會如鬼魅般地纏繞在我身旁,因此我必須更投入地打球,以徹底杜絕那些壞毛病」。

1988年大學畢業後,Starks 投入NBA選秀,但沒有任何球隊看中他,直到季末才被勇士隊簽下。當時勇士的得分後衛是場均 22 分的新人王Mitch Richmond,有他卡在前面,同為菜鳥的 Starks 每場只有8分多鐘的上場時間,拿到4.1分1.1籃板的雞肋成績單,於是球季結束就被釋出。和許多失去 NBA 舞台的球員一樣,Starks 也跑去 CBA 打球,甚至到 WBL(世界籃球聯盟)磨練球技,最後在90年被尼克隊簽下。

Starks一開始在尼克也只是個替補,卡在他前面的是有 The Jordan Stopper 之稱的 Gerald Wilkins。儘管 Starks 的拼鬥精神跟防守能力比 Wilkins 好上不少,但年資過淺只能從板凳出發,直到 Trent Tucker 被交易後,Starks 成為尼克當時少數有三分火力的球員,便開始獲得重用。

91-92球季,Starks 全勤出賽,皆是替補上場,但場均13.9分在尼克僅次於 Patrick Ewing,攻守數據上都大幅進步,於是下一季就站穩先發位置。92-93 年 Starks 以紮實的防守獲選防守第二隊。93-94 年 Starks 更上一層樓,場均 19 分 5.9 次助攻 1.6 次抄截,都是生涯最高,還入選明星賽。可惜那年的總冠軍賽第七戰,Starks 全場18 投 2 中,三分球 11 中 0 的打鐵表現,使得尼克失去冠軍,成為他人生最遺憾的一場比賽。

96-97 球季,尼克從自由球員市場找來優質射手 Allan Houston,Starks 從先發轉為「首席板凳」,許多觀察家曾預言,生性暴躁的 Starks 會滿腹牢騷,沒想到這位中級老鳥卻甘之如飴,場均 26.5 分鐘得 13.8 分,效率比前一季當先發還要好,季末也因此獲得年度最佳第六人。

「只要對尼克更有益處,我樂於從先發要角改為第六人」

拿到最佳第六人的 Starks 是他最後的風光,在年紀漸長的情況下,投籃漸漸失去準度,最後五年投籃命中率都不到四成,被尼克交易出去後,遊走勇士、公牛、爵士。轉到公牛的時候,還因為公牛戰績太爛,寧願放棄百萬美元的年薪而想到有爭冠實力的球隊打球,最後 Starks 在爵士打了兩年選擇退休,然後就到 USBL 的野火隊當起教練了。

Jeff Van Gundy 曾如此評論 Starks:「我喜歡他在場上那股拚勁,打球用心有進取欲望,所以我喜歡他,永遠狠不起心責備他」。Starks 雖然身形瘦小,但肯拚、敢衝的戰鬥球風,總能夠帶給球隊力量和氣勢,儘管他已離開球場多年,但尼克老球迷永遠記得,那位場上一副兇巴巴模樣、不帶笑容卻會讓人亢奮的得分後衛。


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