專欄 提姆.「石佛」.鄧肯與1999年尼克老八傳奇:征途

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大聯盟 alonetogether | 2018/10/12

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每年的NBA季後賽,會有十六支球隊角逐總冠軍。理論上,所有參與的十六支球隊都有機會拿到冠軍金盃,但在歷史統計上,對較低順位的那八支球隊來講,拿到冠軍的機會微乎其微。

 

然而在世紀之交的1999年,紐約尼克隊卻以東區第八種子的身份,史無前例地打進了總冠軍賽,成就了令球迷津津樂道的老八傳奇。而在開始講述紐約尼克隊的季後賽驚奇之旅前,我們先看看他們一開始為什麼會淪落到吊車尾的第八種子?

 

由於NBA勞資雙方對薪資上限等議題的意見分歧,且未能妥善解決,NBA從1998年7月1日起開始封館,而隨後的例行賽也被迫喊停(那段時間的台灣NBA轉播單位,為了墊檔,播了許多1980與90年代的經典賽事,某種程度上來說,在沒有Youtube與其他社群媒體的時代,這段期間倒是讓球迷補了許多NBA的歷史學分)。

 

外在的壓力加上對整個球季可能取消的恐懼,和平露出了曙光,勞資雙方終於達成共識,封館於1月18日宣告結束,99年球季重新開鑼,每隊比賽場次由82場縮短為50場,但需在90天內消化完所有的賽事。

 

不像2000年後疲弱的表現,90年代對尼克來說,在隊史上是相對強盛的時代。尤其在98年球季結束後,Michael Jordan退休了,而Scottie Pippen也離開芝加哥公牛,轉而投入休士頓火箭的懷抱。一般的輿論皆認為99年球季尼克有很大的機會能在麥迪遜花園廣場舉起隊史第三座冠軍盃。

 

尼克隊擁有以往從未擁有,幾乎快要滿出來的天份。而且Michael Jordan再也不會擋在路中間,當然也無法再有任何藉口— 2月5日,紐約時報。

 

 

尤有甚者,當時的總管Ernie Grunfeld還為總教練Jeff Van Gundy帶來了兩名大物球星。一是從多倫多暴龍交易過來1996年的選秀榜眼Marcus Camby,他曾拿下聯盟火鍋王,被視為是名人堂候選人Patrick Ewing在五號位置上的有力替補。

 

另一位則是得分後衛Latrell Sprewell(尼克隊用John Starks、Chris Mills和Terry Cumming將他從金州勇士隊交易過來),雖然入選三次全明星賽,而且在1996-97賽季平均能拿下24.2分,但卻因為鎖喉事件而鬧得滿城風雨,並被聯盟禁賽一年(後縮短為六十八場比賽)。這個交易風險很高,畢竟封館加上禁賽,Sprewell已經足足有十五個月沒有出現在NBA賽場上了。

 

但若不考慮這個,光看紙上的陣容,尼克擁有Marcus Camby、Latrell Sprewell、Patrick Ewing、Allan Houston與Larry Johnson這五位球星和爆表的球隊新資(6800萬美金),無怪乎連紐約時報都認為尼克必將成為東區一大勢力。

 

然而球季開打後,尼克卻拿不出相應的表現。除了球員飽受傷病困擾,好比說Sprewell(腳踝)與Ewing(阿基里斯腱)合起來缺席了尼克前二十八場球賽中的十九場,Van Gundy也一直找不出球隊的勝利方程式。在Charles Oakley和John Starks等人離隊後,尼克隊再也無法像過往那般打出肉搏戰,但卻又沒辦法打出他們原本想打的快速球風,他們簡直像個四不像。

 

當他們在4月19日以72比67輸給費城七六人後,十年來第一次,尼克看起來得在電視機前觀看季後賽了。

 

認為尼克隊仍能打入季後賽的想法,對任何人(除了紐約客)來講都是個笑話,他們無疑是聯盟中最令人失望的球隊— 6月16日,洛杉磯時報。

 

Phil Jackson的名字被提起了,謠傳他將接任紐約尼克隊的總教練位置。而在尼克隊內部,Van Gundy與Grunfeld的嫌隙也愈來愈深。

 

Van Gundy對於Charles Oakley的離隊仍舊耿耿於懷,他也堅持仍以Patrick Ewing(也就是舊尼克風格)做為球隊的重心;而Grunfeld則是要建立一支年輕、快速的尼克隊。一山難容二虎,這茶壺內的風暴,最後由Van Gundy獲勝,Grunfeld被球隊炒了魷魚。回顧這段時間,日後Van Gundy說:那真是波濤洶湧的一年!所有東西都不順,發生了很多事情,也傷害了很多人。

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