專欄 2019 年最微妙的自由球員:Khris Middleton

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大聯盟 運動視界編輯 | 2018/11/08

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上季東區季後賽,公鹿與塞爾提克第一戰。Khris Middleton 以 31 分(20 投 12 中、三分球 7 投 5 中)8 籃板 6 助攻 2 抄截的全能表現,奮力苦撐 47 分鐘,如果你有跟到這場戰役,應該還記得 0.5 秒那記壓哨三分球,將比賽硬是帶入延長賽。這場比賽提醒球迷,Giannis Antetokounmpo 不是唯一的球星,並也悄悄帶起 Middleton 的市場行情,開啟另外一名球星故事。

(這一球的難度不比其他季後賽絕殺簡單,但討論度似乎沒有其他球來得這麼高)

上週五公鹿再度回到波士頓,現在他們不再是普通的季後賽球隊,而是聯盟唯一的不敗金身(最終塞爾提克獲勝,打破公鹿的不敗紀錄)。隨著教練 Mike Budenholzer 引進全新的進攻體系,他們打出 7 戰全勝的佳績,Giannis 超級 MVP 的表現是公鹿崛起的主因,他就像名超人,無所不能,獨佔許多數據。此外,公鹿有八名穩定的輪值陣容,嶄新的攻守體系帶來良好戰績,或許 Budenholzer 將拿下年度最佳教練,他的每一筆策略與抉擇,彷彿都在否定 Jason Kidd 的昔日政策。Malcolm Brogdon 在訓練營期間,針對新體系這麼說,「他們非常注重細節且保有熱情、積極。鼓勵球員的方式,與過去完全不同。」

不一樣的還有 27 歲的 Middleton,待在字母哥身邊,繳出 19.1 分 5.6 籃板 4.1 助攻,投籃命中率 44.5%、三分線則高達 47.1%。可以確信,若保持身體健康,即將邁向生涯年的 Middleton 將在明年暑假,行使球員選擇權追尋一份新合約。累積七年的資歷,根據薪資條例,最大合約可高達年薪 3000 萬以上。不過…大頂薪時代邁入尾聲,縱使是 Middleton 恐怕也未能如此順利。正因出色,或許 Middleton 將成為明年夏天「最微妙」的自由球員。

首先,誰願意投資?理論上,2019 年的大咖比預期要少一些,因此幾乎所有買家都有意願。舉例來說,如果像湖人一樣的隊伍,無法開出頂級合約招攬 Klay Thompson、Kawhi Leonard、Kevin Durant,那轉向 Middleton 就是合理又實惠的選擇。想像一下,Kentavious Caldwell-Pope 能做的,Middleton 都會、還更優秀。不是超級球員,無法主導整場比賽,這不就是 LeBron 所奢求的好手?湖人得以簽下 Middleton,之後交易 Anthony Davis,讓夏天補強成為超級滿貫砲,就算只搞來 Middleton,都足以成為大新聞。

不只是湖人,連 76人同樣擁有薪資空間與基本戰力,他們也想要超級球星,可是若堅持名牌,難保巨大的薪資壓力不會影響 Joel Embiid 與 Ben Simmons 的續約。若是便宜一點的 Middleton 呢?同理,猶他爵士需要人手支援 Rudy Gobert、Donovan Mitchell,攻守俱佳的 Middleton 會是絕佳人選,將使球隊從一二輪遊躍升為西區強權。

還有其他球隊嗎?有!例如達拉斯小牛?Khris Middleton、Harrison Barnes、Luka Doncic 的鋒線陣容相當驚人。至於缺乏球星的籃網,有許多錢與名額可供投資,考慮到 2020 年選秀相對平庸,投資 Middleton 能累積籌碼吸引未來的自由球員。

總體來說,Middleton 會是湊齊「臨門一腳」的最佳人選。距離「西冠」最後一名球星、距離「季後賽」第一名主將、距離「冠軍」最後一名幫手,任何球隊都可以考慮 Middleton。不過,真正能讓 Middleton 在荷包上受益的仍是密爾瓦基公鹿。

為了續約 Middleton,公鹿會絞盡腦汁留人。過去他們一直忽略字母哥出走的傳言,甚至有說法希望 Middleton 今年的數據,能替公鹿保有一點彈性,以利留下 Brogdon、Eric Bledsoe 等球員。當然,最終夢想破滅,Middleton 打起來看似有 3000 萬的價值,不可能再說服他降價。早在 2015 年以略低行情的 5 年 7000 萬的價碼續約時,Middleton 就已經妥協了,除非真的佛心,否則該給的還是得給。

「我不會給自己壓力,或者去想任何可能的機會,我能走到現在,都是因為專注於眼前的每一天,只要持續贏球,所有事情都會好好的。」就如許多球員的官腔,Middleton 在上個月告訴《The Athletic》,現在只在意於眼前的比賽,「成為公鹿的一員感覺很棒,非常特別。這裡是小城市、小市場。當你在這裡生活、打球,就會瞭解自己對於這座城市多重要,也會明白自己的影響力。」

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