專欄 國際之夜:緬懷馬刺的首位國際球員Zarko Paspalj

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昨天是 NBA 的國際之夜(International Night),談到國際球員就不得提提馬刺,馬刺一向以陣容多元著稱,他們許多前球員及選秀球員也都是來自海外,包含現今灰熊的 Beno Udrih、溜馬的 Luis Scola、勇士的 Leandro Barbosa 都是馬刺當年的選秀球員。馬刺本季也以 9 位國際球員名列聯盟之首。

在全球化的今天,不少美國以外的歐洲、南美,甚或非洲及亞洲的籃球好手,紛紛進入這籃球的最高殿堂 NBA 一較高低。根據統計,去年開季時,NBA 破紀錄的有來自 39 個國家的 92 位海外球員擠入開季名單,這已經是五分之一強的聯盟球員人數,當下只有三支球隊完全沒有海外球員;而今年球季更是往上突破,已經有 101 位國際球員(來自 37 個國家。)每年的選秀會上已經不僅限於 NCAA 的美國本土年輕好手,聯盟的球探遍佈世界,看看姚明、Andrew Bogut、Andrea Bargnani、Anthony Bennett、Andrew Wiggins,都是非美籍的狀元。

而一向以團隊球風著稱、兼容並蓄的國際陣容為傲的馬刺,更是這波國際化的翹楚,三巨頭中,法國主控 Tony Parker 出生於比利時,第六人 Manu Ginobili 是阿根廷人,而球隊老大哥 Tim Duncan 則來自維京群島。這支多元全球部隊,去年(2013-14)陣容最高達 10 位海外球員,再次刷新自己在 12-13 球季所創下的 9 位紀錄;本季(14-15)仍有 9 位國際球員在陣,這三年的馬刺國際球員人數,剛好就佔據聯盟國際球員人數史上榜單的前三名。

馬刺無疑地被認為是 NBA 重用海外球員的先行者之一,然而在馬刺國際化最成功的教材:後場雙雄 Parker 與 Manu 加盟之前的之前,得追溯到 25 年前的 7 月 29 日,馬刺隊史上第一位海外球員:Zarko Paspalj

 Zarko Paspalj  

(原文發表於 2014 年 7 月 30 日)

 

1989 年的夏天,還在冷戰的末期,柏林圍牆也還沒倒塌。那時候已經是東鳥西魔對抗的尾聲,壞孩子活塞剛舉起冠軍獎座,喬神還在苦苦追逐第一座金盃;而籃球世界中最強大的聯盟中,球隊總管認為吸納新血只需要注意 NCAA 的大學男孩,不過鐵幕後的勢力正在衝擊這些「大學男孩」。

1988 年漢城奧運,擁有 David Robinson 的美國隊不敵蘇聯,最後只拿下銅牌,而金牌的蘇聯,銀牌的南斯拉夫,都擁有許多優異的歐洲好手,這捲起了 NBA 第一波籃球革命。

而馬刺有幸成為參與革命的種子之一,不過這得歸功於 25 年前的球隊助理教練:Gregg Popovich

Gregg Popovich  

Popovich 雖然現在是名動全球的王牌教練,但回到 1989 年夏天,他只是個不起眼的助理教練,前一個球季才加入 Larry Brown 為首的教練團,來到聖安東尼奧,當時一起抵達阿拉莫的,還有位名喚 R.C. Buford 的助理教練;年輕的 Pop 與 Buford 都專注於發掘人才,只看球技、不論出處,而在 1988 年美國兵敗漢城之際,Pop 就開始敦促球團去歐洲發掘球員,雖然當時聯盟氛圍普遍認為國際球員不諳英語、防守欠佳,加上離鄉背井,並不適合 NBA,這更讓球隊難以開出經費派遣球探前往視察。1989 年的夏天,時值兩年一度的歐洲錦標賽,馬刺總管 Bob Bass 終於不敵 Pop 的苦口婆心勸說,決定派人前往探訪,而 Pop 為擔任斥侯的不二人選。

塞爾維亞與克羅埃西亞後裔的 Popovich,畢業自空軍官校,大學主修蘇聯研究,服役期間也曾因為參與部隊的任務及球隊,於冷戰期間駐紮過歐洲,與當地球隊有過交手;後來擔任情報官的 Pop,當年也曾在南美打過些表演賽,回憶起那些歲月,Pop 說:「到捷克斯洛伐克、或到阿根廷、巴西,都不是重點,重點是這裡充滿著很棒的球員。」 Pop 早早洞察到國際球員的天分與實力,1989 年的那個夏天,他在歐洲大陸上追尋這些籃球天才,找尋可以將技巧轉換至 NBA 的球員。而當時少數加入偵察行列的,還有勇士、老鷹、拓荒者、湖人。

「Donnie(Don Nelson,勇士教練)在那裡已經打下很棒的基礎,而 Nellie (Nellie Nelson,勇士球探,教練 Don Nelson 的兒子)與我,簡直就像在糖果店前的小孩,我們樂瘋了!因為這麼多天才球員!」Pop 說:「我們瘋狂的跑來跑去,盤算著要怎麼弄到這些球員。就好像是:『你選這位,我挑那位,你再撿那位,我則要這位。』」


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