專欄 一代扣將降落何方?老而彌堅的傳奇飛人Vince Carter

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名人堂 馬特洪峰 | 2019/02/14

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自從23號紅色光頭,靠著一身飛天遁地的功夫征服聯盟後,隨著Michael Jordan的年華老去,NBA一直在找尋下一位接下飛翔火炬的搖擺人。

那個時候,只要打搖擺人位置,體能又不錯的,往往會被冠上Jordan接班人的稱號。實際上,真正用灌籃吸引大家注意的,是位來自飛人的母校北卡的側翼。身披15號球衣,出身美國最南方佛羅里達,從NBA極北的多倫多起飛,加拿大航空Vince Carter,在空中飛人Michael Jordan二度封劍退隱江湖時,用一次一次的精彩灌籃迅速崛起,成為鎂光燈的焦點。

只不過,在航空圈打滾過的人都知道,起飛危險落地難,套用在職業球員生涯上同樣如此。球員生涯開始時,受限於選秀的遊戲規則,不知道會在哪邊起步。如果是百廢待舉,養成不怎樣的球隊,可能幾年內打不出來就消失在聯盟中。碰到球隊文化好,陣中有敬業老將作為模範,按部就班培養,這樣的新秀折損率低很多。

落地難,是不知道何時該離開賴以謀生的籃球。雖說美國大學籃壇有課業要求,不過能進NBA的都是早早被球探鎖定的頂尖球員,這批人中大部分課業不是重點,而是怎樣提高自己的身價。打了十多年球後,除了少數的幸運兒外,大多數都是默默消失在聯盟中。如何在高掛球鞋與繼續奮戰之中拿捏,是一門高深的學問。

20年前的2月,Vince Carter正式在NBA亮相先發。在正常賽季裡,通常2月的時候球季已經一半,快要進入球員交易大限還有明星週。只不過1998-99球季不同,NBA的勞資協議破局導致封館,讓例行賽直到2月才開打,沒有明星週的休息,球員要在3個月內打完50場例行賽。對老鳥來說都是殘酷的考驗,對於菜鳥更是如此。沒有完整的訓練營和熱身賽,密集的賽程讓年輕力壯的小伙子備感壓力,還好Carter最後挺過去了,成功打響第一炮,最後拿到最佳新人。

20年前的事,記憶早就模糊。上網找尋資料,Vince Carter生涯首戰碰到塞爾蒂克。當時一起作客波士頓的先發隊友是Alvin Williams,Doug Christie,Charles Oakley還有Kevin Willis。作為先發五人中最年輕的Carter,不意外的是唯一還在球場馳騁的人。經過多個寒暑,不知不覺中Carter已打了接近1500場的例行賽,外加88場的季後賽,累積超過25000分。現役中Carter的生涯出賽場數排在第8,沒意外的話本季結束可以上升到第5的位置。

本季是Carter的第21個球季,跟德國坦克Dirk Nowitzki,酋長Robert Parish,狼王Kevin Garnett,當年一起先發的Kevin Willis共同保持NBA出賽最多季的紀錄。穿過暴龍,籃網,魔術,太陽,小牛,灰熊,國王,到本季的老鷹,搜集了8件球衣。Carter跟超過250位球員當過隊友,包括上述的Dirk Nowitzki,還有非洲天王Hakeem Olajuwon,魔獸Dwight Howard,飄髮哥Steve Nash,傳奇控球Jason Kidd,以及華裔後衛林書豪等人。

這樣的續航力,我想Carter入行時沒人能料到。跟他一起保持最多NBA賽季的夥伴,清一色是中前鋒。生涯總出賽數排在前面的,不意外的也是中前鋒,只有John Stockson一位控球後衛。一般來說,中前鋒因為有身高優勢,即使在運動能力下滑後,還是能靠著經驗和高度討口飯吃。重視速度和移動力的側翼,相對來說比較容易因為體能優勢不再而被淘汰。當初靠體能縱橫江湖的Carter,居然能成為史上最長青的側翼球員,實在讓人意想不到。對照組可看同在暴龍出道,年紀比較小的表弟Tracy McGrady,早在32歲就高掛球鞋。

當年青春洋溢的小伙子,轉眼已經過了42歲的生日。Carter現任隊友中,Trae Young和Kevin Huerter的年紀比Carter的職業生涯還短。John Collins出生時是Carter在北卡的最後一個球季,而DeAndre Bembry還有 Taurean Prince兩人在Carter得到生涯第一分時年僅四歲。

面對比自己小了一輪以上的隊友們,Carter表示:

我很享受跟年輕隊友相處的時間。我們會坐在一起討論不同的東西,試著提供他們相關的知識還有不同的相法。這些年輕人不只是傾聽而已,他們會主動跟我討論!

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