2019/06/23
作者:綠灣

[NHL] The Wait is Over -- 藍調與聖路易的人們一場超過半世紀的冠軍追尋之旅

美國時間5月21日的晚上,位於密蘇里州聖路易市的企業中心球場(Enterprise Center)不斷爆出一陣又一陣的歡呼聲,到了最後,現場觀眾不斷的大吼"We want Cup"...

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美國時間5月21日的晚上,位於密蘇里州聖路易市的企業中心球場(Enterprise Center)不斷爆出一陣又一陣的歡呼聲,到了最後,現場觀眾不斷的大吼"We want Cup"。而Brett Hull正靜靜地坐在一間緊鄰著藍調球員休息室的包廂裡,臉上流露出淡淡的笑容。比賽終了,藍調以5-1大勝聖荷西鯊魚(San Jose Sharks),系列賽4勝2負拿下西區冠軍進入史坦利盃決賽(Stanley Cup),距離他們上一次進入決賽,已經整整過去了49年。

Brett Hull,加拿大人,NHL國家冰球聯盟的明星球員,19個球季的輝煌生涯足以讓他入選名人堂,741顆進球(Goals)則可以排到歷史第四名。而其中,從24歲到33歲(1988-98)這段運動員最精華的歲月全部奉獻給了聖路易藍調,在他的741顆進球裡,有527顆是在效力藍調時攻進的。在1998年球季結束後,他又陸續加盟過達拉斯星辰(Dallas Stars)、底特律紅翼(Detroit Red Wings)和鳳凰城郊狼(Phoenix Coyotes)。他在2006年球季結束後退休,因為太深愛藍調和聖路易這座城市及這裡的人們,所以他既沒有搬回家鄉加拿大,也沒有去到其他東西岸的大城市,而是選擇回到中西部的聖路易定居下來。在星辰和紅翼都贏得過史坦利盃冠軍的他,在球員生涯時最大的遺憾一直是未能幫助藍調贏過一次冠軍。

(藍調名將Brett Hull -- deadspin .com)

有著像他一樣情感的藍調舊將不在少數。Bob Plager,藍調於1967年創隊的元老之一,自然也跟著球隊參與了從1968到1970那三次短暫且令人心碎的史坦利盃之旅。他於1988年退休後仍然持續待在球團工作,至今他的5號球衣仍然高掛在球場上方,旁邊則是他弟弟Barclay Plager的8號球衣。"看看這裡的人們,49年了,我們在這段期間一直未能打進決賽,但是球迷一直沒有背棄我們。"Hull說道,而Plager在一旁補充:"這一個禮拜我真的是吃不好也睡不好,甚至不能呼吸,小夥子們幹得太好了。我們雖然還有決賽要打,但是我已經說不出話來了。"賽後在走道上,球隊的明星左翼Tarasenko對記者發誓說他看到這些老傢伙臉上是藏不住的笑意,但是眼裡卻是滿滿的淚珠。

(高掛於藍調主場Enterprise Center的Plager兄弟的背號 -- NHL.com)

讓我們從頭說起吧。作為北美四大職業運動之一,冰球受到的關注一直是相對較低的。隨著經濟大蕭條、二戰爆發以及戰後百廢待興,從1942~67這二十多年間涵蓋整個北美的冰球聯盟NHL只剩下6支球隊,分別是多倫多楓葉、蒙特婁加拿大人、底特律紅翼、芝加哥黑鷹、紐約遊騎兵和波士頓棕熊,他們被稱之為原始六隊(Original Six)。到了六零年代,隨著經濟的復甦,人們對休閒娛樂的需求刺激了北美的職業運動擴張。在這種情況下,NHL也順勢在1967年迎來了戰後的第一次擴張,從6隊一口氣擴張到1倍的12隊,新加盟的球隊分別是聖路易藍調、費城飛人(Philadelphia Flyers)、匹茲堡企鵝(Pittsburgh Penguins)、洛杉磯國王(Los Angels Kings)、明尼蘇達北星(Minnesota North Stars)和。當時為了平衡實力差距、刺激球迷進場和增加球隊的競爭,聯盟做了一個以現今的眼光來看都極為大膽的決定:舊球隊和新球隊分為兩個區,例行賽結束時兩個分區各取4隊打季後賽,經過兩輪的比賽決定分區冠軍後再進行史坦利盃決賽,換句話說,新的球隊不論如何一定會有一支球隊可以打入決賽。靠著這項規定,藍調證明了自己是新同學中表現最出色的,在創隊的前三年就能夠連續三年打入決賽。

只是就如同所有人的預期,新舊球隊之間的實力差距實在太大,在這三次史坦利盃之旅,藍調不但未能贏得過任何一座獎盃,事實上,他們連一場比賽都贏不了,在今年以前,他們在決賽的成績是0勝12敗。而自那之後起,這支球隊似乎就把運氣用完了,整整將近半個世紀,他們再也未能回到決賽,甚至連分區決賽的邊都很難摸到。

在2016年以前,聖路易一共有棒球的紅雀,美式足球的公羊和冰球的藍調總共3支頂級聯盟的職業球隊,跟另外兩支同城的球隊不一樣,藍調從未贏過聯盟的總冠軍。過往,聯盟中其他球隊的支持者最愛用此來嘲笑藍調球迷的兩個笑話分別是:1.藍調球迷狂歡時沒有杯子可以裝啤酒(They don't have a cup,意指他們沒有贏過史坦利盃Stanley Cup);2.沒關係,至少他們有紅雀隊。(11次世界大賽冠軍,在大聯盟僅次於紐約洋基)。但是這一點都不影響市民對這支球隊的喜愛與支持。"因為藍調球團一直沒有欺騙球迷,他們一直在努力去贏得冠軍。 "Wainwright對此說到。出生自南喬治亞州小鎮的紅雀明星強投Adam Wainwright在2005年來到聖路易時對冰球一竅不通,後來卻常常可以看到他帶著隊友像是Molina和Carpenter在場邊觀戰,而他的女兒更是藍調的死忠球迷。Wainwright說得沒錯,如果我們把時間拉長,從1968年開始計算,當時就存在於聯盟的11支球隊中,到2019年為止,藍調只有9個球季未能打進季後賽,僅僅落後給波士頓棕熊的 然而,當年同時和藍調加入聯盟的四個同學都已經贏過冠軍了(明尼蘇達北星於1993年遷移至達拉斯更名為達拉斯星辰,在1999年贏得隊史第一座史坦利盃;而匹茲堡企鵝更是兩度完成二連霸),藍調仍然在尋求那隊史的第一座冠軍。

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