2019/09/08
作者:vantora

終入籃球名人堂的黑人先驅者:Charles "Chuck" Cooper

2019年的籃球名人堂介紹儀式裡,由年事已高坐在椅上的塞爾提克耆老Bill Russell、Tommy Heinsohn為首,包括Larry Bird、Kareem Abdul-Jabbar、...

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2019年的籃球名人堂介紹儀式裡,由年事已高坐在椅上的塞爾提克耆老Bill Russell、Tommy Heinsohn為首,包括Larry Bird、Kareem Abdul-Jabbar、Elgin Baylor、Julius Erving、Isiah Thomas、Dominque Wilkins、Ray Allen與哈林籃球隊的CEO Mannie Jackson等傳奇球星一字排開,為的就是介紹NBA史上第一位透過選秀加入NBA的偉大黑人球員先驅者:Chuck Cooper。

對NBA有些許了解的人也許知道除了Chuck Cooper,當年還有華盛頓首都隊在第九輪挑選的Earl Lloyd因為賽程安排緣故成為第一個登上NBA舞台的黑人球員,抑或者知道在Cooper與Lloyd被挑選後,紐約尼克隊也在選秀會後簽下了哈林籃球隊的知名球星Nathaniel “Sweetwater” Clifton,成為NBA史上第一位簽下合約的黑人球員。

但,當兩位跟著Cooper的腳步踏入NBA的首批黑人戰友分別在2003年與2014年踏入籃球名人堂,真正的先驅者,真正打破籃球黑白藩籬,真正挑戰哈林籃球隊壟斷黑人球員市場的Cooper卻始終被籃球名人堂所遺忘。

直到2019。直到當今僅存與他一起同隊打過球,一起在1950年以菜鳥之姿加入塞爾提克,上個月剛慶祝91歲大壽的傳奇名人堂控衛Bob Cousy已經衰老到難以負荷公開活動的2019才將他迎入名人堂,讓最偉大的Cousy介紹Cooper進入名人堂畫面永遠無法實現。

在光鮮亮麗的儀式下,充滿了關注塞爾提克歷史的人才懂得的遺憾。

多艱的籃球生涯

全名是Charles Henry Cooper的Chuck Cooper誕生於1926年9月29日的賓州匹茲堡,父親是位郵差而母親則曾是位教師,當時的匹茲堡依然有著嚴格的種族隔離政策,因此從小Cooper就在只能在某些地方出現與只能做某些事情的歧視下成長。

進入了Westinghouse High School校隊的Cooper並不快樂,因為就像大多數的黑人球員,當時他們只能做著別人口中的「苦工(Dirty work)」,幫隊友擋人,上場擔任防守大鎖,各種苦差事都由Cooper包辦,卻永遠沒有機會出現在鎂光燈下,永遠沒有機會出手投籃。

一度準備要放棄籃球的Cooper在教練Ralph Zahnhiser鼓勵下還是重返球場,最後一年不僅平均攻下13分,且帶領球隊打入匹茲堡市錦標賽,並獲選為匹茲堡市第一隊中鋒的殊榮。

但命運之神並沒有就此對Cooper展開雙臂。跟著許多黑人同胞一起加入當時著名的黑人名校West Virginia State College,Cooper卻只念了一個學期就被徵招加入海軍服役,參與已經接近尾聲的第二次世界大戰。僅一年不到,Cooper就退伍重返家鄉,但他沒有重返West Virginia State College,而是加入高中時就相當注意他的Chick Davies所執教的Duquesne。

雖然二次世界大戰結束,南北戰爭更早已遠離世人的記憶,但美國的黑白種族隔離並沒有因此而消逝。就在距今不過七十年餘前,美國的黑人依然只能在某些餐廳或是餐廳的某些區域裡用餐,只能在標示有黑人的地方如廁,甚至,南方許多學校更直接拒絕與黑人一起上場比賽。

由於球館在二次世界大戰時被徵收做軍用,因此Duquesne只能暫時以在附近城鎮的McKeesport Vocational School體育館做為主場。1946年12月23日,前來作客的Tennessee向Duquesne提出要求,表示除非Duquesne將同意不讓Cooper上場,否則Tennessee將拒絕出賽。雖然全場有兩千六百位球迷等著開球,比賽最後在Duquesne總教練Chick Davies拒絕就範下宣告破局而取消。儘管如此,Cooper最後還是成為第一位打破黑白種族隔離界線的Mason-Dixon Line,成功在南方打球的黑人大學球員。

四年大學生涯裡Cooper都擔任先發,帶領球隊寫下78勝19敗的佳績。高中時被當成藍領苦力的他其實是個優質的射手,四年一共拿下Duquesne校史紀錄的990分,更曾經兩度帶領球隊打入當時凌駕於NCAA之上的NIT季後賽。由於NIT是在紐約市舉辦,率隊打入四強賽的Cooper在場上的好表現也讓他的知名度大開。

儘管大學四年吸引許多球探的目光,當時離Jackie Robinson打破MLB藩籬(1946)已經有四年之久,但1950年畢業後,由於當時最主要的職業籃球聯盟NBA依然有著拒絕黑人的不成文默契,沒有其他出路的Cooper只能遵循前人腳步加入了哈林籃球隊,並在表演賽裡靠著防守與阻攻能力贏得「泰山」的綽號。

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