2020/04/11

新冠病毒的祭品:運動史上首個因疫情垮台的聯盟XFL

美國最受歡迎的運動美式足球只有一個頂級聯盟NFL,長久以來不乏各方投資者想要分一杯羹。但是最新的競爭者XFL在耗費兩年時間整合資源到位後,只打了半個球季的例行賽就因為疫情提前中止,一個月後老闆直接宣布解散聯盟。

作者:stockton

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次級職業美式足球聯盟XFL,在2020展開球季後進行了五個星期共20場例行賽後,就因為新型冠狀病毒而在3月11號宣布暫停球季,隔天取消了例行賽還剩下一半的賽程。當時聯盟執行長Oliver Luck(這個姓還真不錯)還承諾會支付所有球員的底薪到球季結束,並且在2021年復賽打一個完整球季,但是隔了一個月後的4月10號,聯盟的老闆Vince McMachon在推特上表示,因為現在的環境不確定性,XFL先終止營運,評估下一步。除了極少數行政主管以外,遣散了所有員工。

美式足球居全美職業運動之首,觀看人口最多,但就業人口最少。因為這項運動的選手不像冰球或者棒球,還可以輸出到歐洲或亞洲,美式足球除了美國本土以及室內足球AAF(American Arena Football)或者北邊加拿大的CFL(Canadian Football League)等次級聯盟以外,幾乎沒有任何海外市場可去,所以NCAA每年產生大量球技也夠班但打不進NFL的球員。NFL今年邁入第101個球季,每年又只比賽三個月,也因為這塊餅太大,過去這一百年來想分餅的前仆後繼,從川普還當過老闆的USFL、說打不打的A-11到UFL,從來沒有中斷過,但也沒有一個聯盟可以撐到第五年。去年年中,在春天開打的AAF(Alliance of American Football)開張兩個月還沒打到季後賽就倒台。

McMachon也是職業摔角WWE的老闆,成功把摔角跟八卦綜藝實境秀結合搶進電視轉播頻道,他早在2001年就成立過XFL,但也是一年就收攤,賠掉了3500萬美金。McMachon沒有放棄,2018年又重起爐灶,仍然沿用XFL的名號,但是跟NFL的次級聯盟Spring League合作,改變比賽規則做實驗,然後在2020年開季。第一年有八支球隊,平均分布在美東跟美西的大城市,但其實跟以前的台灣大聯盟有點類似,老闆都是McMachon,另外再設立第九隊預備軍,提供八隊需要換人時的替補。也取得了主要電視網NBC的轉播合約。

XFL跟AAF一樣,都選擇在NFL超級盃結束後的二月到四月進行球季,避免跟NFL直接衝突。以McMachon的行銷業務能力,打算在前三個球季砸下五億美元做行銷,甚至也預估會賠掉三億七千五百萬,對擁有18億身<家的McMachon來說都不是問題。計畫是先做三年,看看電視轉播收視率跟觀眾上座人數再做打算,XFL八個比賽場地至少都能容納兩萬人以上,但初期只開放下層看台。前半季每場平均觀眾人數也能維持兩萬人左右。但籌備了兩年多,開季兩個月,還是垮台。

以McMachon的財力,他選擇結束XFL,應該不是單純的財務因素,也或者是他看到了不可抗力的新冠病毒影響下,美國職業運動產業後面更大的黑洞,除了頂級的主流聯盟外,像XFL這樣的次級聯盟,可能不是三五年的投資可以回收,所以果斷收手。不過至少現在XFL跟之前一堆失敗者間有了根本的分別:他們可能是史上第一個因為病毒侵襲而倒台的職業運動聯盟。

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