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2020/08/26

和製潛水艇遭擊沈 挑戰大聯盟鎩羽而歸的怪投牧田和久

在過去文章我曾提到,大聯盟投手要不就是有球速、球威,否則就是罕見的怪投,透過短局數找生存模式。不過,此舉並非一定有效,「海外輸入」例子有倪福德、牧田和久,都從亞洲一路投進美國,除了體驗頂尖舞台魅力,也感受在上萬人面前搞砸比賽的痛。

作者:陳光立

2020年收拾行囊返回日職,牧田和久已經老了兩歲,成為35歲的資深投手,至今繳出明星級數據:25場登板1勝1救援、三振17人次、防禦率1.52,彷彿找回昔日西武獅的壓制力,為樂天金鷹隊最後防線把關。這樣的好手,為何在大聯盟難以生存?牧田自己找不出原因,但對投入兩年MLB生涯並不反悔,感覺收穫良多:「大聯盟打者爆發力毋庸置疑,幾乎沒有犯錯空間。赴美期間,最花時間適應的是投手丘,比日本還硬,球也比較乾燥。」

牧田的低肩投法,在大聯盟少見但並非唯一,剛赴美聖地亞哥聯合論壇報將他與Brad Ziegler 和Steve Cishek擺在一起介紹。這類投手特色是有絕佳控球,且能製造較弱的擊球,大部分都屬於滾地球投手,只是聖地牙哥教士隊在牧田的實驗並未成功,第一年27場登板一敗、5.40防禦率、1.26 WHIP,雖在35局三振37位打者,但也出現12次保送、被敲七支全壘打,滾地球製造率只有20%。

第二年也沒能改善,17場比賽一敗、防禦率為7.11,一度下放3A調整,叫上來後沒獲重用。牧田快速球平均速度79.8哩(時速約128公里),在日本是赫赫有名的明星球員,2011年菜鳥表現出色拿下洋聯新人王,入選四次日本職棒明星賽,2013年首次入選國家隊打經典賽,是牛棚最為重要的大將之一,這些成就卻無法複製到大聯盟。

在西武效力的七年站穩牛棚,貢獻53勝49敗和2.83防禦率,25次救援成功、54次中繼點,還入選2017年WBC 日本國家代表隊,他到美國打經典賽投球吸引一票球探觀察,包括日後簽約的教士隊,討論重點是這投球模式能否在大聯盟奏效。

2019年我赴聖地牙哥採訪,透過翻譯Kenji Aoshima瞭解他的感受:「我來到這裡(大聯盟),嘗試做不喜歡也不擅長的調整,成為一個他們(球團)想要的投手。我想回到自己擅長的領域發揮長處,而不是為了留在美國改變自己。」球季還沒結束,牧田就已經萌生退意,為自己返回日本展開部署,這也是為什麼2019年各球團動作頻頻,談約很早就已經開始。

 

手上有這麼一位奇兵,總教練有什麼想法?Andy Green給我一個數據派的答案:「牧田對於左打者的壓制力,仍有改善空間。」他拒絕透露有任何調整策略,這明顯和我從牧田口中的說法不一樣。數據指出,牧田對右打者的被打擊率是2成22,而對左打者卻高達3成45,被敲出四記長打有三支是全壘打,顯示教士隊從日本進口的奇兵沒效。

生涯第二年大部分在2A到3A聯盟度過,登板43場6勝3敗、3救援,防禦率是3.33。時間不會等人,牧田心理也很清楚,「三十而立」的他沒幾年可以熬,替自己找下一個舞台,絕對比在美國等熬出頭有用。兩年價值380萬美金的大聯盟之旅,於2019年球季以指定轉讓結束劃上句點。

在美國投不出成績,並非代表牧田已經身手退化,日職各球團持續緊盯進度,也選在最佳時機出手搶人。最終,是由石井一久「前輩」出面遊說,正式加盟東北樂天金鷹隊,牧田公開原因:「我選樂天隊,是他們對我的評價沒變。即便旅美這段時間,我的表現並不出色,球團仍相信我的投球實力,足以在日本重返高峰。」爭取牧田釋出最大誠意的石井一久表示:「我認為他雖在小聯盟出賽居多,但是那投球的安定感還存在,是關鍵時能穩定戰局的投手,也是我們的牛棚主力。」

低肩投法在日本發揮屢建奇功,但進大聯盟被評沒有力量,揮棒速度快的強力打者可輕鬆將球擊中。其次,被詬病的是控球未盡理想,缺乏一顆具壓制力的第二球種,僅靠奇特投球以低速迷惑打者,久而久之即遭破解。無論如何,棒球人需要的就是舞台,即使沒能在大聯盟立足,但能靠一手怪投到美國走一遭,也是難得經驗。

 

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