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2022/05/19

〈太空人角落〉「滑」出新高度——休士頓的新王牌Lance McCullers Jr.

當記者問到這顆滑球的由來,Lance說到:「我當時很清楚,你知道的,我真的覺得我需要別的東西(指新的球種)。」確實,除了他成名的曲球、伸卡球和變速球,他還需要一顆軌跡更不一樣的變化球,特別是要能在面對右打時派上用場。 對此,Lance與太空人的投手教練Brent Strom 和 Joshua Miller討論對策,最終,滑球是他們認為最好的答案。

24顆曲球殺「基」一戰成名

2017年,10月21日,美聯冠軍戰第七場,紐約洋基隊陣休士頓太空人。九局上半,在投手丘上的是太空人的Lance McCullers Jr.。那一夜,絕對是Lance生涯裡最光榮的一晚,他後援四局送出六次三振沒有失分,一戰成名。

更重要的是,從第八局開始,Lance面對條紋軍的「布朗克斯轟炸機」打線中的6名打者一共用了24球,球種卻全部都是曲球,自此,「LMJ用24顆曲球擊潰邪惡帝國,將太空人送入世界大賽」成了洋基迷不敢、也不願以想起的夢魘,「曲球」也成了Lance走跳江湖的正字標記。

 
  血液裡的棒球魂

Lance的父親Lance McCullers Sr.同樣是大聯盟選手,生涯效力過聖地牙哥教士、紐約洋基、底特律老虎以及德州遊騎兵,大多時候以後援投手的身份登板,7年的職棒生涯總體防禦率3.25,1987~1988披著教士戰袍的這段期間,更是連續兩年拿下雙位數的救援點。

兒子Lance從小就在棒球上有著相當優異的天賦,2012還在就讀高中(Jesuit High School)的時候,便獲得了專門頒發給年輕運動員的Gatorade獎項,對於18歲的Lance來說,已經是相當大的肯定。高中畢業後,Lance投入大聯盟選秀,在首輪第41順位被太空人相中,正式開啟他的職業生涯。

2015年5月,太空人形式上的將他拉上3A,隔天就直接將他升上大聯盟,Lance不負眾望,在新人年先發22場,主投125.2局,防禦率3.22並送出129次三振,從傳統數據上來看,已經算是相當優異。接下來,筆者將以更精闢的投球數據,來分析Lance McCullers Jr.之所以在去年更上一層樓的原因。

2021「滑」出新天地

從以上圖表不難發現,Lanc的四縫線速球使用率逐年下降,甚至在2020韌帶置換手術康復回歸之後完全捨棄,改以下墜幅度更大的伸卡球來當作主要的「直球係」球種。畢竟Lance的四縫線一直有尾勁不足的問題,2016年投了569顆的四縫線,其被打擊率更是來到.443,對比2021投了949顆的伸卡球,被打擊率只有.293,顯示出相當大的落差。結果顯示,使用伸卡球與打者對決,更能製造出滾地球來抓到出局數。

(圖為2021伸卡的使用)

最大的差異,莫過於2021才開始使用的——滑球。2021的Lance大幅減少使用原先快要突破50%使用率的曲球,將剩下的空間留給他的這項新武器。將滑球擺放在外角,更能提高面對右打者的三振能力。

(圖為2021曲球使用)

(圖為2021滑球使用)

 

當記者問到這顆滑球的由來,Lance說到:「我當時很清楚,你知道的,我真的覺得我需要別的東西(指新的球種)。」確實,除了他成名的曲球、伸卡球和變速球,他還需要一個變化軌跡更特別的變化球,特別是要能在面對右打時派上用場。 對此,Lance與太空人的投手教練Brent Strom 和 Joshua Miller討論對策,最終,滑球是他們認為最好的答案。

Lance的下一步是與前隊友討教,這位投手空迷不會太陌生,他就是去年在坦帕灣投出回春表現的Collin McHugh,之所以找上他,是因為他是個「轉速」大師。投手教練Strom告訴Lance:「如果你想了解任何關於滑球的的資訊,絕對沒有比請教Collin更好的方法。」Lance想要擁有的,是一顆能從三點鐘方向大幅度橫移至九點鐘方向的滑球,一顆足以稱之為「變態」的滑球。

這樣的改變顯然帶來不小的幫助,Lance在2021投出生涯年,總共先發28場,吃下126.1局,13勝五敗ERA3.16、WHIP1.22,整體防禦率與XERA的3.39相去不遠,顯示成績並不是運氣成分。

    在分區系列賽中,白襪可以說是徹底見識到這顆滑球帶來的威壓,打線嚴重右傾的白襪,被Lance狠狠的教訓,直到第7局,才出現比較致命的攻勢。九年前,他在高中時繳出了了0.18的ERA,四年後,他在美聯冠軍戰用24顆曲球一戰成名,而今,在韌帶置換手術後強勢回歸,Lance已經蛻變成為一個Ace級的投手。

這一戰有多特別?Lance成為大聯盟史上第六位贏得季後賽第一場比賽且沒有投出任何保送的球員。與之並列的是:Corey Kluber(2016年世界大賽)、Josh Beckett(2007年ALDS)、Mike Mussina(2005年ALDS)、Scott Erickson(1997年ALCS)和Carl Mays(1921年世界大賽)。

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