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2022/06/17

從「5年9隊」到勇士冠軍大鎖,Gary Payton II完美終結NBA浪人生涯

跟2016年的選秀一樣,這次發表感言也沒有叫到Gary Payton II的名字,但對他來說並沒有關係,因為他知道自己屬於這裡,是金州勇士不可或缺的一員。

五年前,人們對Gary Payton II這個名字既熟悉又陌生--熟悉的是他作為名人堂球星的老爸,陌生的則是這位24歲的大齡新秀,而且總是伴隨著「能否追上父親」的議論。

更多的是不看好、不利於GP2的觀點,以及「還是爸爸比較強」的無謂感嘆。

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轉眼間來到2022,現在人們談到「Gary Payton」,甚至必須加上「Sr.」才能分辨談論的是誰。在新一代球迷的眼中,他們可能認識GP2,卻不一定曉得被譽為「手套」的老Payton。

他們眼中看到的,並不是曾經封鎖「籃球大帝」Michael Jordan的男人,而是一位激動、雀躍的中年大叔,似乎是GP2的爸爸。

但不論是哪個Payton,都對此甘之如飴,因為只有他們自己知道,這一路走來有多不容易。從「差點消失在NBA舞台」到「離冠軍只有一步之遙」,全都發生在短短的幾個月,非常不真實。

29歲的Payton辦到了。如今53歲的老父親,終於可以與他分享冠軍的喜悅了。

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延伸閱讀:Gary Payton II,不只是手套之子

「老實說,我現在還沒辦法告訴你什麼,」時光回到Game 5打完的晚上,Payton這麼回應媒體的訪問。

他們剛剛以104比94戰勝塞爾蒂克,取得「3-2」聽牌優勢,但下一場迎接他們的是波士頓球迷的噓聲,客場作戰總是不容易。

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「這是個令人難以置信的狀況,我們必須保持對勝利的飢渴,並且好好完成眼前的任務,」Payton表示。「如果我們真的做到了,到時的我或許會有些話要說。」

「但現在,我們眼前還有48分鐘,接下來得保持同樣的強度才行。」

考量到他不久前剛從肘部傷勢回歸,GP2會有這樣謹慎、踏實的保守態度,實在是情有可原--畢竟他差點就沒有冠軍賽可以打,因此沒有什麼是理所當然的。

反過來說,若是少了他的防守,金州勇士也很可能會在Game 2被翻盤。當局面變成「0-2」時,遊戲難度將大幅提升,幸好這樣的魔王關卡沒有成真。

 

Payton在攻防兩端都帶來巨大的能量,對於改變場上節奏,真的是肉眼可見般清晰,Game 5的好表現堪稱絕佳註解。

那天他一樣替補上場,總共打了26分鐘,8投6中,貢獻15分5籃板3抄截,沒有任何失誤,「+16」的正負值居全隊之首,無疑是致勝功臣。

防守端他牽制對手的王牌,Jayson Tatum、Jaylen Brown,甚至是Al Horford都在任務範圍之內;回到進攻端,他還要設立掩護,當個稱職的Roll Man,並且不時到底角埋伏,伺機空手切入、接球投籃,簡直無所不在。

只要拿下Game 6,金州勇士就可以贏得2015年以來的第四座總冠軍,Klay Thompson的勵志故事再添一筆,Stephen Curry也有機會補足FMVP的缺憾。

在這樣的關鍵時刻,Payton不敢有絲毫懈怠。為了團隊的勝利,他得時刻繃緊神經,所謂「不放手直到夢想到手」,大概就是這麼回事吧。

現在重新檢視那天晚上GP2的發言,更是顯得彌足珍貴。

延伸閱讀:Gary Payton II,金州勇士「新.死亡五小」以外的秘密武器

Payton在2016年從Oregon State畢業,如預期般沒有被任何球隊選中,直到10月17日跟公鹿簽下雙向合約,才算正式踏上NBA旅程。

現年29歲的他,短短五年已蒐集至少9款不同的球衣,待過四支不同的NBA隊伍,發展聯盟則是換了5隊,Rio Grande、Wisconsin、South Bay、Capital City、Raptors 905都有他的足跡,直到本季才在勇士安定下來。

然而,就像他前幾年在火箭、公鹿、湖人、巫師的經驗一樣,他最初並沒有獲得勇士的挽留,一度被球隊裁掉。不上不下的年紀,甚至讓他考慮轉任幕後人員,所幸助理教練Jama Mahlalela懸崖勒馬,方讓Payton給了自己最後一次機會。

而這次的「不放棄」,終於讓獲得生涯第一份全額保障合約,於1月6日生效。194萬美元,的確不是很大的數目,對於流浪多年的GP2卻意義重大,顯示了球隊對他的信賴,找到願意留下他的「家」。

勇士沒有強迫他做不習慣的事,甚至幫助他融入團隊體系,在進攻系統中找到最適合他的打法,像是部分戰術沿用JaVale McGee的角色,運用速度、彈性與精準的走位時機完成空中接力,成為新一代Highlight製造機。

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