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2022/06/22

歲月帶來從容,歸來仍是王牌:Justin Verlander與45歲、300勝的距離

手術回來後,Justin Verlander更能享受比賽了,離開棒球超過一年半、陪伴女兒成長,也讓歲月磨掉稜角。不過,雖然更享受奔跑,不代表他不在意輸贏。他開刀前說要投到45歲,看完傷癒歸來的表現,相信不會有人認為是癡人說夢,甚至,他也相信自己能達到300勝。

作者:Kumi

「我現在腦子裡的想法是45歲。」

2018年季中,韋蘭德(Justin Verlander)被資深記者摩洛西(Jon Paul Morosi)問起計劃何時退休時,給了這樣的答案。

「我不知道這麼說是否實際,但我希望投得愈久愈好,直到有什麼事改變的那一天。」

 

烏雲

信心滿滿的韋蘭德,果真在下個球季繳出冠居全聯盟的34場先發、223局、以及21勝,生涯第二座賽揚獎手到擒來,接著在受到疫情攪局的2020年賽季,於7月下旬第12度擔綱開幕戰先發,收下勝利後,第二場先發卻遙遙無期。

接下來兩個月,韋蘭德都在與手肘傷勢奮鬥,一度希望透過休息讓尺側副韌帶可以不用動刀修復,9月16日他在美粒果球場投了一場模擬比賽,直球球速在89、90英哩左右徘徊,他認為球速出不來是因為恐懼,因此不斷告訴自己:「別害怕」。

第二局續投,他告訴自己要盡全力投球,然後再瞄一眼測速槍:「89」。接著韋蘭德試了曲球,一開始就是這個球種造成手肘疼痛,現在他嘗試再投出一顆,結果手肘馬上感受到疼痛,那場比賽他很快就退場,知道自己無可避免必須接受手術。

韋蘭德口中的改變來了。

當時他已是累積超過3000K的準名人堂投手,生涯後期卻突然埋下一顆未爆彈,兩年6600萬美元的延長合約會在報銷的2021年球季結束後走完。過去,只有一位先發投手在比韋蘭德更老的年紀選擇進行TJ手術、47歲的莫伊爾(Jamie Moyer),他在傷癒回歸時,直球球速幾乎很難達到80英哩。

再度回歸的韋蘭德,會是什麼樣子呢?這是這18個月來,大家最好奇的問題。

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證明自己

事實上韋蘭德選擇動刀,無非就是要證明自己的生涯絕對不僅於此,而這股決心,早在他還未踏進棒壇就深植於體內,這首樂章會迎來什麼樣的尾聲,從序曲或可一窺端倪。

就像漫畫劇情,王牌投手總有一個突然發現自己天賦的時刻,韋蘭德也不例外,10歲時他與父親理查(Richard)在湖邊比賽丟石子,在父親將石子丟到湖中央後,兒子一丟、石子就飛到了對岸,「我的下巴都掉下來了。」理查回憶。

少年就這樣靠著與生俱來的臂力慢慢練出手中的火球,14歲突破80英哩、到了高四那年已經來到93英哩,該季韋蘭德71局共飆出142次三振、僅僅失掉4分。

然後便來到2001年的選秀會,父子倆在家中焦急等待電話響起。

雖然希望首輪就聽到想要聽到的名字,但他們也知道那是不切實際的想法,當時韋蘭德的控球還不夠成熟,《棒球美國》預測落點僅在8至12輪,於是他們對外表示若未在前三輪獲得指名,就會繼續升學。

希望拉抬選秀順位的策略後來沒有成功,2001年大聯盟選秀會總共進行50輪、選了1485位選手,韋蘭德榜上無名。

那股必須證明自己的決心,從此便一直跟著韋蘭德,他在暑假增加了15磅的肌肉、球速來到95英哩,報到時讓大學教練大吃一驚,「應該有很多隊現在都氣到跺腳,」理查說。

大二季末,韋蘭德在一場球賽飆出17K,球速來到98英哩,一位在場的球探說:「我已經知道2004年的狀元是誰了。」

後來被老虎隊以榜眼籤選進的韋蘭德,在2006年5月面對皇家的一場出賽,投出只挨5安的完封,飆出7次三振、包括在9局K掉以選球眼出名的的明特凱維奇 (Doug Mientkiewicz)。

面對韋蘭德的刁鑽球路、完全沒轍,退場時還念念有詞的明特凱維奇賽後受訪時表示:「我想這就是他是狀元的原因。」被記者提醒是榜眼後,他不敢置信地反問:「所以在他前面的人是誰?你們最好跟我說是普侯斯(Albert Pujols)喔。」

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